Just How Risky is Macri’s Bet on the 2019 Economy?

por Federico Poore
The Essential, 17-01-2019

A steep devaluation of the Argentine peso. Inflation in an upward spiral. A deep and lasting recession. In the words of President Mauricio Macri, 2018 was the year of “endless storms.”

Fully aware that he needs to get the economy back on track before the October general elections, Macri has begun a race against the clock. He must achieve a quick economic recovery — or at least convince voters the government’s plan is beginning to bearing fruit.

But can he pull it off?

2018 closed on a negative note. Days before Christmas, the government announced it had put all new public–private partnership (PPP) projects on hold, pending a fall in the country risk. This was a huge blow for the Cambiemos administration: public work projects had been one of the key drivers behind Argentina’s economic recovery in 2017 and the government had expected to repeat the trick before October.

This month, things began to look up. “The so-called country risk gauge, which was being flashed on Argentine television screens in late December as it reached 830 basis points, has narrowed to just above 700 basis points,” Bloomberg reported on January 9 (this week, the index broke below the 700-point floor). The Merval, the country’s benchmark stock index, had the best performance in the world for the first few days of 2019, jumping almost 12 percent in peso terms. Because of the strengthened dollar, the country’s international travel deficit narrowed: in November, for the first time in 19 years, the number of tourists visiting Argentina nearly matched that of Argies traveling abroad.

But with no money in State coffers and no PPP projects in sight, the government is placing a huge bet on exports. And huge means huge. According to the 2019 budget bill, the Macri administration estimates a whopping 20.9 percent increase in exports this year. “We expect a great performance from exports due to greater trade integration and the decision to keep a floating exchange rate,” Macri’s economic team told Congress at the introduction to the budget proposal. The government foresees “a rebound in agricultural exports, an improvement in energy exports as a consequence of the development of [the oil and shale gas formation] Vaca Muerta,” as well as improvements in the real exchange rate and in the Brazilian economy, which Macri hopes will “accelerate” in 2019.

The above sectors are strong government favorites and are likely to have a good year (analysts also expect renewables and lithium extraction to support recovery in the months to come). However, their performance is not enough to back the government’s optimism with numbers. The anticipated 20.9 percent hike in exports means the government aims to make $95 billion from exports this year alone, while over the last three years revenues from exports averaged only $60 billion, writes Hernán Letcher, the head of CEPA, a heterodox think-tank. “Such an expansion would mean an all-time record of exports in a context of low dynamism in global trade, commercial tensions and uncertainties over the future of Brazil, our main trade partner,” added CIPPEC, Argentina’s most prominent think-tank, in a report.

Making matters worse, the Macri administration has recently hamstrung its own premise of export-led growth by restoring export duties across the board and establishing a 12-percent tax on service exports.

A year of living dangerously
Ever optimistic, the government believes that most of the dirty work has already been completed and that Argentina will return to growth in the second half of 2019 if it sticks to the (austerity) plan. But that forecast is based on a key premise — that there won’t be another run on the peso.

The crawling band exchange rate regime established by Central Bank Governor Guido Sandleris has worked well so far, and the government expects the exchange rate to keep pace with inflation in 2019. In an op-ed for Clarín last week, Ecolatina consulting head Lorenzo Sigaut Gravina wrote, “If exchange rate calm prevails, inflation will tend to slow and economic activity will recover.” This has been, so far, the timid tendency of the first 15 days of the year.

For Guido Lorenzo, chief economist of the LCG consulting firm, recent improvements in the trade deficit will help the country stay out of trouble during the first months of the year. “However, political uncertainty could fuel demand for dollars and increase their price between the second and the third trimester,” Lorenzo told Infobae. (By “political uncertainty” most observers mean the return of Cristina Fernández de Kirchner to power. The latest polls show the Peronist leader in a technical tie in a likely second-round run-off with Macri, who has announced his intention to run for re-election.)

A scenario that includes a new slide of the peso against the US dollar would further fuel inflation and destroy all hopes of seeing the light at the end of the recession tunnel. To be able to demonstrate some semblance of economic recovery before the election season begins, Macri needs Sandleris and Economy Minister Nicolás Dujovne to proceed with caution.

On December 13, Macri gave a televised speech to his Cabinet, which many analysts considered the first of the 2019 election campaign. The president spoke of the “endless economic storms” faced by his administration and closed with a metaphor. “Even if we sometimes find ourselves having to drive on the shoulder, we must get back on track and keep a steady direction,” he said.

Unless his team steers clear of trouble, 2019 may be the end of the road for the Macri administration.

Entrevista a Hugo Alconada Mon

"Las empresas se pasan los nombres de los operadores judiciales"

Presencia histórica del diario La Nación y autor de una serie de investigaciones que ayudaron a develar algunos de los escándalos de corrupción más importantes en América Latina, Hugo Alconada Mon es hoy una cara conocida y reconocida del periodismo argentino.

En su último libro, La raíz (de todos los males), Alconada Mon expone diferentes facetas de un sistema de corrupción e impunidad que desde hace décadas extiende sus efectos tóxicos a la política y la sociedad.

La entrevista tiene lugar una tarde de diciembre en el lobby de un hotel sobre avenida Córdoba.

-En la introducción al libro citás la famosa frase de Alfredo Yabrán en la que el empresario dice que "el poder es tener impunidad". En esa misma entrevista, de 1997, Yabrán lanzó otra definición sobre qué es ser poderoso en la Argentina. "Un poderoso es el que tiene la posibilidad de conseguir una ventaja", asegura. Aparece la idea de salirse de las reglas de juego: si no hacés trampa, sos un boludo. ¿Esto es específico de la clase empresarial o es extensiva a la elite que gobierna al país?

-Hay una frase muy interesante de Guillermo Jorge, para mí uno de los mayores expertos en temas de corrupción, en la que habla de un sistema de 10-80-10. ¿Qué significa eso? Que hay un 10% de la población que nunca paga sobornos, nunca haría eso, y que incluso está dispuesta a resignar participar en proyectos de obra pública porque no quiere después tener el eventual disgusto de tener que lidiar con alguien oscuro. Después tenés un 10% que es pirata y que tiene claro que la única forma de ganar algunos contratos es pagando sobornos, porque sabe que sus productos o servicios no son competitivos, no son de calidad, y porque es la única forma que tengo de vencer a mis rivales en una competencia leal. Y que hay un 80% que fluctúa: que si pudiera no tener que pagar coimas, no pagaría, pero que si esas son las reglas del juego, me tiraría a la pileta. Creo que esto sintetiza un abordaje. ¿Tenemos tanta corrupción en la Argentina porque en realidad es una forma de hacer de negocios? ¿Tenemos tanta corrupción porque la impunidad es enorme y entonces la lógica de los corruptos es “no creo que me vayan a agarrar”? ¿O es que hay tanta impunidad porque tenemos tanta corrupción que es imposible agarrar a todos?

-¿Y cuál es tu respuesta?

-Que hay una mezcla. Los índices de evasión fiscal en Argentina son altísimos. Hay una altísima presión fiscal pero también tenés afano. Y no hablo del que clase media o clase baja que evade, te estoy apareciendo de gente que sale en Suiza, en Liechtenstein, que aparecen en los Panama Papers.

-¿Cómo hacés para no caer en el esencialismo culturalista? Porque cuando se dice “los argentinos somos así” de alguna manera se diluye la responsabilidad. ¿Cómo hacés para asignarle más responsabilidad a quienes tienen más poder para hacer las cosas?
-Hay un ida y vuelta. Tenemos un sistema de corrupción estructural, que requiere una solución sistémica. ¿Por qué los beneficiarios de un sistema van a querer cambiar ese sistema si modificando ese sistema van presos y pierden su patrimonio? Tienen que ser estúpidos o locos. Los cambios al sistema van a venir por fuera del sistema, de parte de aquellos jueces, periodistas o sindicalistas que no se benefician o que no forman parte de ese entramado. Es la sociedad la que tiene meter presión, un ida y vuelta entre la presión que vaya de abajo hacia arriba y líderes que vayan a impulsar ese cambio. A mí la duda que me queda es: si acá apareciera un Winston Churchill y planteara "sangre, sudor y lágrimas: nuestra generación ya está liquidada, vamos a tener que remarla y recién la siguiente generación va a salir adelante...” ¿La sociedad lo votaría? ¿O terminaría votando al que diga “muchachos, está todo bien, no se preocupen, le entramos a la maquinita, imprimir billetes, plata dulce…”? No sé si la sociedad se bancaría un líder así.

-En el libro asegurás que el “pecado original” de ese esquema de corrupción es el financiamiento de la política. ¿Qué opinás de la propuesta del gobierno, con el apoyo de algunos otros sectores, de habilitar la financiación de empresas a las campañas?
-Empecemos por lo básico. Estoy de acuerdo en el que hay que cambiar el sistema electoral. Primero: sacar la Dirección Nacional Electoral de la órbita del Poder Ejecutivo. Segundo: potenciemos el Cuerpo Nacional de Auditores de la Cámara Nacional Electoral. Son siete tipos. ¿Qué pueden hacer siete tipos? Vos desde tu medio, y yo desde el mío, somos más que ellos. Tercero: hay que eliminar las boletas, ir por la boleta única o por el voto electrónico. Sé que hay posiciones a favor y en contra de cada opción -yo estoy más a favor de la boleta única que del voto electrónico-, pero es un debate a dar. Blanqueemos la situación. Supongamos que las empresas puedan aportar y que tuvieras un candidato que estuviera a favor de la estatización de la banca, y enfrente un candidato que estuviera por el libre albedrío, que tengas el banco en tu celular, etc. Aquel que esté por la estatización de la banca, va a ganar cero guita. Ahora, el que está por la privatización total va a tener todos los bancos, toda la tarasca. Opción dos: hagamos una opción gringa: vamos parte financiamiento público, parte financiamiento privado; vos querés ir por la privada, el cielo es el límite, recaudá lo que puedas; ahora, vos querés ir por la pública, tenés un techo, solamente podés agarrar esta guita, pero te olvidás hasta de las cenas de recaudación. Cuando fui corresponsal en Estados Unidos sabía que si ibas por la pública el tope era 100 millones de dólares, pero te olvidabas de tener que salir a recaudar. Si en cambio elegías financiarte con el sector privado podías recaudar 1.000 millones, o sea que el primero estaba en desventaja frente al otro.

-El segundo armaba una campaña diez veces más grande.
-Exacto. Y está la tercera opción. Es solo la estatal: todo el mundo agarra la estatal. ¿Estamos dispuestos a eso? Supongamos que por la forma de armar la campaña no sean necesario 3.000 millones sino que solo son necesarios 1.000 millones (porque la televisación es pública, porque acortamos el período de campaña). Competí como puedas en la primaria, pero si superás la primaria el Estado te pone 1.000 millones. Si nos basamos en lo que fue la campaña de 2015, eso implicaría financiarle la campaña a seis candidatos, de Daniel Scioli a Nicolás del Caño. Y vos podrías decir: “¡Qué vergüenza, le vas a dar lo mismo al que sacó 38% que al que sacó 2%!” Otro podría decir: “¡Qué vergüenza! Si son seis candidatos, son 6.000 millones de pesos, en un momento de recesión, cuando me estás reteniendo el impuesto a las Ganancias, que se podrían construir ocho hospitales materno-infantiles!” Última opción: dejamos todo como está y entonces que vengan los Cristóbal López, los Jorge Brito, los Paolo Rocca a poner la plata. Pero en definitiva: ¿qué es lo que quiere la sociedad? ¡Asumamos las consecuencias de lo que queremos!

-Llama la atención lo poco equipado que está el Cuerpo de Auditores de la Cámara Nacional Electoral. Y el resultado está a la vista: los periodistas a veces encontramos irregularidades que ni ellos encuentran.

-Los tipos [del Cuerpo de Auditores] son muy buenos, muy capaces, pero van a pelear a Vietnam con dos palitos chinos. ¿Qué van a hacer? Lo mismo pasaba en la Oficina Anticorrupción, donde durante años no tuvieron Internet y para trabajar se tenían que colgar del Wi-Fi del bar de la esquina. Por eso digo, sinceremos la situación. Pero, ¿la sociedad está dispuesta a este sinceramiento? ¿Cuánto cuesta una campaña? Esto. ¿Estamos de acuerdo como sociedad que las mineras, o los laboratorios, o las telcos, la pongan? ¿O estamos dispuestos a que el Estado se haga cargo? Porque si no seguimos mirando para otro lado, simulando que todo está bien y que apenas vender un par de cubiertos [en una cena de recaudación] los políticos tienen cubiertas sus campañas. ¡No me tomen de idiota!

-El el libro explicás en detalle cómo fueron desactivados varios organismos de control durante la era kirchnerista. Pero los problemas no terminaron con la llegada de Macri al poder. De hecho, y sin ir más lejos, al frente de la Oficina Anticorrupción nombró a Laura Alonso, una militante del partido de gobierno. ¿Qué diferencias encontrás entre kirchnerismo y macrismo a la hora de la lucha contra la corrupción?
-Creo que el gobierno anterior era más brutal, si tenían que prender fuego un edificio [para barrer con todas las pruebas], te pedían el bidón de nafta. Estos son más "sofisticados". Algunos de los problemas sistémicos, estructurales perduran. Los problemas sistémicos siguen estando ahí. La Dirección Nacional Electoral sigue bajo la órbita del Poder Ejecutivo. La Oficina Anticorrupción sigue bajo la órbita del Poder Ejecutivo. La cuestión presupuestaria de los organismos de control sigue siendo endeble. Sigue habiendo vacantes en la Procuraduría de Investigaciones Administrativas. Puede ser que hoy haya funcionarios con mejores intenciones -no entro en ese debate-, el problema acá es que hay una cuestión sistémica, de fondo, que sigue sin corregirse. Si no estamos en una dinámica donde dependés del funcionario de turno. Supongamos que Laura Alonso sea maravillosa -- el contexto está dado para que el próximo Lucifer te pueda detonar la Oficina Anticorrupción de nuevo. Lo que aquí se requiere es una de las características que tienen algunos países con democracias avanzadas: instituciones que perduran más allá de los nombres. Cuando estaba en Estados Unidos lo que se decía era que las instituciones de los Estados Unidos eran tan fuertes que eran capaces de soportar un George W. Bush (ahora no sé con Trump). Pero esa era la idea: podemos tener un loco, que aún así las instituciones van a tratar de mantener dentro de ciertos límites.

-Los famosos checks and balances.
-Exacto.

-¿Cómo ves la idea de revolving door bajo Cambiemos? Muchos funcionarios del gobierno de Macri provienen del sector privado y han pasado a tener roles de control de esas mismas empresas.
-Es una pregunta abierta, dependerá de qué suceda en el futuro cuando abandonen los cargos. ¿Van a volver a esas mismas empresas? Este punto que marcaste es claro: expertos que vienen del sector privado y pasan a controlar las empresas en las que antes trabajaban. Entiendo el argumento contrario: "¿Vas a poner a un tipo que no tiene la más mínima idea del sector petrolero a regular a las petroleras? Se lo comen crudo". Por eso en Inglaterra existen los civil servants: personal jerárquico, de carrera, que optan por el servicio, se capacitan y se van tornando expertos en esos temas. En Argentina lo tuvimos en la Administración Federal de Ingresos Públicos o en Vialidad Nacional, de donde salían expertos capaces de diseñar el plan estratégico de carreteras de la República Argentina, y cuando tenían que armar una licitación no eran unos perejiles. Ahora yo me pregunto, más allá de [Juan José] Aranguren, ¿es lo ideal tener a un ingeniero en telecomunicaciones al frente del Ministerio de Energía? ¿Es bueno tener en el sector de Energía a alguien que viene de una petrolera? No necesariamente. Porque puede tener mucho know-how pero no necesariamente tiene en la cabeza cuál es la política energética adecuada. ¿Lo ideal es desarrollar petróleo, Vaca Muerta o energías renovables? Ahí es donde cobra un valor un sistema de administración pública que desarrolle un plan de carrera para aquellos que quieran dedicarse al sector público.

-Hablando del sector público. Hoy un diputado nacional gana 108 mil pesos por mes, más ciertos extras. ¿Crees que eso es mucho o poco?
-Depende.

-¿De qué?

-Estoy a favor de que cobren muy bien. Necesitamos profesionales con salarios, una buena jubilación, fueros... todas características destinadas a garantizar su trabajo. Si soy médico y voy a dedicarme ocho años a ser legislador, cuando vuelva [a la función privada] mi consultorio implosionó. Lo mismo con un estudio jurídico. Los fueros sirven para que vos puedas decir lo que tengas que decir –por ejemplo, sobre un determinado empresario lavador de dinero– sin tener miedo a represalias judiciales. Lo mismo con la jubilación de privilegio, que para mí no lo es. Si vos abandonaste la función privada y le dedicaste tu vida a la función pública, necesitás contar con la tranquilidad de que cuando te jubiles el Estado te vaya a compensar. El monto depende. No es lo mismo el que vive en Buenos Aires que el que vive en una provincia más barata. O si antes ganabas 20 mil pesos no vengas con que 100 mil no te alcanzan. Y por el contrario: si vos antes estabas en un estudio contable y ganabas 350 mil, 100 mil es poco. Si vos hoy querés contactar expertos para diferentes organismos de control –Sigen, AGN, Oficina Anticorrupción, Unidad Antilavado–, el tipo que sale de PricewaterhouseCoopers o KPMG para entrar en la oficina anticorrupción va a pasar a ganar un tercio de lo que ganaba. ¿Quién va a irse de ahí? ¿Qué aliciente le estamos dando para que vengan al sector público?

-De ahí la pregunta de por qué no se blanquea de que es necesario tener un cierto nivel de ingresos para poder ejercer esa función con libertad. Porque al final los legisladores terminan “compensando” por otros lados: los pasajes, los choferes, los contratos...
-Es un enorme ejercicio de hipocresía en que la caen muchos, incluyendo muchos periodistas. “Yo gano 30 mil pesos por mes, ¿cómo estos tipos van a ganar 100 mil?”. Sí, ganan 100 mil, y estoy a favor de eso. Pero también es un ejercicio de liderazgo para el político: asumir este gasto en lugar de aceptar ganar menos y en paralelo buscar el sobresueldo, los pasajes o los viáticos para esconder la cifra real...

-Te llevo a uno de los personajes del momento: el presidente de Boca Juniors Daniel Angelici, a quien muchos señalan como el operador judicial estrella del macrismo. Pero, ¿qué es y qué hace un operador judicial?
Un mediador, un interlocutor válido, un extorsionador, un “apretador”, un sobornador y varias acepciones más, dependiendo de la persona. Conozco varios operadores judiciales que son de primera, que son solucionadores en el mejor sentido de la palabra. Y conozco otros que son unos delincuentes, que hace años deberían estar en prisión.

-¿Cuál sería la diferencia entre un operador como Javier Fernández y Daniel Angelici?

-Reducir el mundo de los operadores judiciales en ellos dos sería un reduccionismo. Ellos dos, y otros, tienen capacidad de influir o de mediar con ciertos jueces y fiscales y no con otros. De hecho una de sus características más interesantes es que ellos siempre van a tratar de llegar a vos.

-¿Cómo funciona el mecanismo?
-Las empresas, por ejemplo, se pasan los nombres de las personas que pueden operar [sobre ciertas causas]. Detectan que Pancho tiene llega a mí porque estudiamos juntos una materia, y que Laura también porque en algún momento trabajamos juntos en el diario. Entonces buscan quién puede explicarle a Hugo que este caso no es en realidad tan así, que este empresario es un buen hombre. Entonces más tarde te va a llamar Laura. Lo mismo pasa con el gobierno o con la oposición de turno. ¿Quién es el juez que tiene la causa caliente de turno? Tal. ¿Y quiénes tienen llegada a ese juez? Tal y tal. Si ellos son piratas y el juez es un pirata. Si el juez y el operador son dignos, correrán por un carril más digno.

-Algunos de los principales hechos de corrupción en Argentina están vinculados a la obra pública. ¿Por qué es esto? ¿Problemas con la ley de contrataciones, pocos oferentes?
-La legislación está desactualizada. Parte de la legislación tiene más de 70 años. Después está el tema de que son pocos y que se conocen mucho: de allí la manera en la que se cartelizan. Y tercero, porque mueven fortunas. Muchos empresarios eligen este rubro porque es uno de los ámbitos que permiten mostrar resultados. Es tentador. “Yo construí este puente”, y el que pasa todos los días ve un cartel con tu nombre. Te permite recaudar mucho, claro. Pero hay otros sectores del Estado que te permiten recaudar eso y mucho más, y que además son más difíciles de investigar, como toda el área de finanzas. Pero el área de finanzas no te da esa visibilidad. Te lo comparo, incluso, con las netbooks [del programa Conectar Igualdad]. ¿Quiénes vieron esas netbooks? Aquellos que enviaban a sus hijos a la escuela pública en cierta franja de edad. ¿Fueron millones? Fueron millones. Pero hubo muchos millones que o no enviaban a sus hijos a la escuela pública, o que tenían hijos por debajo de la franja etaria en la cual le corresponde la netbook. Todos ellos no la vieron. ¿Te permite recaudar? Sí, y hay sospechas enormes de cartelización entre los proveedores. Pero vos como empresario necesitás las inauguraciones: cortar la cintita, poner el cartel, hacer proselitismo.

-Algo que no se puede hacer con el juego, por ejemplo.
-La oportunidad de recaudar que te da el juego es gigantesca. Pero la actividad está mal vista, es considerada un negocio sucio, mafioso. ¿Qué beneficio le da esto al gobernante de turno? Pocos, probablemente más disgustos, como le está pasando a la gobernadora [María Eugenia] Vidal con el tema de las apuestas online.

-Encarnás un tipo de periodismo, el periodismo de investigación, que es muy difícil de hacer en Argentina. ¿Cuántos medios son capaces de tener hoy un equipo dedicado a investigar?
-Ninguno. Equipos de investigación no hay en ningún diario de la Argentina. Es muy difícil. Puede haber algunos casos aislados, pero en principio lo que hay son esfuerzos individuales. Conozco colegas muy capaces, tanto en Buenos Aires como en el interior Irene Benito en Tucumán, Daniel Enz en Entre Ríos, Sergio Carreras en Córdoba, Mariela Arias en Santa Cruz... Pero, ¿equipos?

-Es una paradoja, porque este año hubo infinidad de premiaciones. Se premia mucho al periodismo, en un momento de debilidad y precariedad total en el rubro. ¿No te parece?
-¿Qué edad tenés?

-Treinta y tres.
-Yo tengo 44. Y si Dios nos regala salud, no sé dónde estaremos parados, en qué ecosistema de medios estaremos, en el momento en el que nos toque la jubilación. No tengo claro si los medios en los que vamos a trabajar van a ser los actuales, y en caso de que lo sean, si van a seguir teniendo la misma forma que tienen hoy. El periodismo está en plena transición. Nosotros somos los tipos que pasamos de los carruajes al Ford T. Estamos tratando de aprender a dónde van los caballos, mientras alguien de afuera nos responde “no, acá ya no van los caballos, sacalos al costado”. Las nuevas tecnologías nos dan una oportunidad enorme: para investigar, para difundir, para acceder a nuevas fuentes. Pero al mismo tiempo, estas mismas tecnologías no nos permiten vislumbrar cómo será el camino hacia delante. Internet no le da de comer a los medios y no les da un formato sustentable, más allá de que comienzan a vislumbrarse en distintos países algunos medios de comunicación nativos de Internet que son sustentables de por sí, sin donaciones de la Open Society Foundation ni nada de eso.

-¿Cómo cuáles?

-Eldiario.es en España, Animal Político en México, Poder360 Brasil, hasta cierto punto Análisis Digital en Entre Ríos. Hay opciones.

-¿No crees que en un momento de exceso de información, el impacto de una primicia o de una investigación queda perdido en medio del ruido?
-Es un desafío. Así como hay cazadores profesionales de fuentes, hay expertos en tratar de eclipsar una información. Nos ha pasado de publicar algo potente, y justo ese día Ricardo Fort andaba a los besos con otro tipo, Pampita aparecía en Bikini... Tenemos que aprender a lidiar con eso.

-Decís que este libro te tomó veinte años escribirlo. Cuando uno lo lee, se nota que toca temas que investigaste más a fondo, pero también cubre otros sectores, otras áreas. ¿Vos crees que sin tu prestigio hubiese sido fácil publicar una investigación con tantas fuentes en off?

-No, y lo entiendo. Es uno de los dilemas que tenemos en nuestro laburo: el abuso del off the record. Porque además existen demasiados periodistas que siempre encuentran la cita maravillosa de la fuente off the record ideal para el gran título que estaban buscando. Es cierto (hace una pausa). Esta una de las cosas que más me cuesta. Por eso yo empecé mi investigación pidiendo papeles, papeles, papeles. Porque sé que del otro lado voy a tener un lector que se va a preguntar: “¿Y por qué te voy a creer?” Por eso en el libro muestro que tengo estas fuentes off the record, pero que lo que dicen está basado en el expediente número tanto. También se da un contrasentido: en la facultad de periodismo te enseñan que tenés que tratar de llevar a las fuentes al on the record, o a la máxima identificación posible. Y yo muchas veces me encuentro diciéndole a la fuente: no, no salga on the record. Mantengamos el off. Lo que pasa es que nosotros, los periodistas, a menudo conocemos mejor las consecuencias de estos actos a menudo mejor que las fuentes. Sabemos que si dicen esto que dicen los van a desfilar por Tribunales, los van a acusar de falso testimonio, de falsa denuncia. Le pasó al ex embajador [en Venezuela] Eduardo Sadous: el hombre que contó la verdad, está a punto de enfrentar un juicio oral por falso testimonio. Y las personas sobre las cuales él escribió, como [el ex funcionario] Claudio Uberti, ahora se acogieron a la ley del arrepentido. Hay gente que ha sufrido represalias, perdido su trabajo, se ha tenido que ir del país. Entiendo el cuestionamiento de por qué el off the record, pero estoy dispuesto a bancarme ese planteo si a cambio protejo a mi fuente.

-A propósito de los “papeles, papeles, papeles”, en las notas al pie del libro se adivina una obsesión por demostrar que tenés copias de todos los documentos. ¿Dónde queda ese gran depósito?

-Parte del material estaba en mi casa, y otra parte en en el diario. Cuando el diario mudó su redacción a Vicente López, fui el periodista que se llevó más cajas. Mucha de la información más sensible la escané o fotografié y la envié por mail a un servidor en Suiza.

-¿Qué temas te quedaron afuera del libro?
-Uno: mutuales y cooperativas. Dos: criptomonedas. El primero ha sido uno de los ejes más habituales para sobornos, pagos ilegales. El segundo es todo un nuevo mundo que empiezo a mirar. Tengo la sospecha de que miramos mucho a la obra pública, lo más tradicional, cuando los verdaderos piratas ahora están lavando (dinero) por ahí.

-Te digo tres temas más y me decís hasta qué punto los tenés investigados.
-Dale.

-Seguridad privada.
-Poco.

-Empresas de recolección de residuos.
-Poco.

-Justicia laboral.
-Poco. De los tres temas tengo datos, testimonios, pistas. Pero cada vez que recibí datos sobre estos temas los derivé. Es algo subjetivo.

-¿Por qué?
-Hay temas que te apasionan o no te apasionan. A mí el juego me interesaba poco. Apareció Cristóbal López, empecé a prestarle atención. Ahora apareció Angelici, volví a prestarle atención. ¿El negocio de la basura? Cero interés, no me atrae. ¿Medio ambiente? No me atrae. Me aburro. Tema seguridad privada: le acabo de pasar material muy relevante a Gabriel Di Nicola. Tenemos poco tiempo, pocos recursos y pocas energías. Tengo pocas balas en el cargador.


Una versión en inglés de esta entrevista se publicó en la edición del 22 de diciembre de 2018 del Buenos Aires Times.


Las empresas eléctricas se comprometen a invertir tras los tarifazos

por Federico Poore
Revista Noticias, 06-12-2018

Confiar en la recomposición tarifaria, mantener las inversiones prometidas y tener un ojo puesto en el largo plazo. Esta parece ser la estrategia de las principales empresas de energía eléctrica, que desde la llegada de Mauricio Macri a la presidencia multiplicaron su facturación.

“Todo lo que estaba programado sigue programado”, resume Eduardo Mirabelli, vocero de Edenor. La decisión tiene una explicación sencilla: en 2016, tras años de tarifas planchadas, se hizo la revisión tarifaria integral (RTI), con la que Edenor y Edesur presentaron su programa de inversión, que arrancó en 2017 y se extenderá hasta 2021. “Estamos obligados a cumplirlo”, dice Mirabelli.

En los últimos cuatro años, Edenor pasó del puesto 193° al 47° entre las empresas que más facturan en el país, según el ranking que elabora la revista Mercado, con ingresos que crecieron muy por encima de la inflación. La empresa controlada por Pampa Energía, de Marcelo Mindlin, es la mayor distribuidora de electricidad de la Argentina, con ventas por unos $ 24.350 millones en 2017 y tres millones de clientes en un área que abarca el norte de la Ciudad de Buenos Aires y el noroeste del conurbano. Tiene 4.900 empleados. “Cualquiera que entre a nuestra página de LinkedIn verá que seguimos incorporando personal de cuadrilla y otros empleados a un ritmo similar a como lo veníamos haciendo”, cuenta Mirabelli.

En Edesur también dicen que las inversiones pautadas –$ 5.000 millones para este año– se concretarán a pesar de las “tormentas” financieras que sacuden a la Argentina. Gracias a los aumentos de tarifas, Edesur pasó del puesto 189° al 54° entre las compañías que más venden del país. “La normalización del sistema tarifario es necesario para mantener las inversiones”, dice Nicola Melchiotti, country manager de Enel Argentina, la italiana controlante de Edesur.

“Nuestro eje está puesto en la eficiencia y modernización del sistema eléctrico para poder llevar un servicio de calidad. En estos momentos de transición todos tenemos que redoblar esfuerzos”, sostiene el ejecutivo. A sabiendas de que este esfuerzo recae mayormente en los usuarios que ven incrementos en sus boletas, la compañía enfoca su estrategia en la información que le acercan a los consumidores. “Lo que hacemos es poner herramientas a disposición para que puedan hacer un uso más eficiente de la energía y, de esta manera, enfrentar los incrementos tarifarios”, concluye Melchiotti.

El grupo italiano controla en la Argentina Enel Generación El Chocón, Enel Generación Costanera, Enel X y Enel Green Power, entre otras. Para el trienio 2018-2020 estima inversiones por 1.150 millones de euros.

Edenor y Edesur pasarán el 1° de enero próximo de la órbita nacional a la de la provincia y la ciudad de Buenos Aires. El traspaso obligará a los gobiernos de María Eugenia Vidal y Horacio Rodríguez Larreta a desembolsar $ 10.000 millones para mantener la tarifa social de luz.

Más años de ‘normalización’
Detrás de estos gigantes energéticos aparecen empresas como Central Puerto ($ 5.957 millones facturados el año pasado), cuyos principales accionistas son Carlos Miguens Bemberg, Nicolás Caputo, Guillermo Reca, la familia Escasany y los hermanos Ruete Aguirre, y AES Argentina Generación (4.752 millones), filial local de la empresa norteamericana con presencia en 15 países.

Martín Genesio, presidente de AES Argentina, le resta importancia al ruido económico de la coyuntura: “La empresa está enfocada en su estrategia de largo plazo de crecimiento y diversificación de su activo en el país. Entendemos que la normalización del sector va por el camino correcto”. El titular de la filial de AES no prevé cambios en el plan de inversiones: “Estamos en pleno proceso de inicio de obra de dos parques eólicos”, explica el ejecutivo, que estima los desembolsos en US$ 240 millones.

¿No prevén nuevos aumentos de tarifas tras los saltos del dólar? “No se esperan cambios en el corto plazo”, se refiere Genesio a la distribución de energía eléctrica. En todo caso, agrega, “el impacto de la devaluación traerá un mayor período de transición hacia la normalización tarifaria en el mercado energético en general”.

Los especialistas observan un fenómeno parecido luego de los últimos meses de turbulencias cambiarias. Joaquín Berro Madero, del Instituto de Estudios sobre la Realidad Argentina y Latinoamericana (Ieral), cree que el panorama de mejora en el rubro viene siendo más acotado ya que la infraestructura eléctrica estaba aún más deteriorada que la del gas. “Si bien los márgenes (de ganancia) han pasado a terreno positivo, lo han hecho más lentamente y en forma menos intensa”, sostiene.

The 2019 budget and the real effects of austerity



by Federico Poore
The Essential, 22-11-2018

President Mauricio Macri gained a key victory in the last year of his term by securing congressional support for his latest budget proposal -- the most debated since the beginning his administration. It came as a sign of relief for both the Cambiemos camp and the International Monetary Fund, which has bailed the country out twice in a period of months amid an emerging market sell-off that has shaken developing countries.

But now that the initial waves of ease and fruition have ceased, it’s time to take a closer look at the numbers and sectors most affected by the proposed austerity measures.

The 2019 budget bill marks a significant departure from Macri’s original fiscal strategy. Until now, the government’s main goal has been to gradually reduce the fiscal deficit by lowering spending while at the same time reducing certain taxes, all this while diluting the relevance of the deficit by driving economic growth and relying on external funding. But now that certain financial markets have closed for the country, Macri is forced to abandon his gradualist approach and instead carry out a major fiscal adjustment — the very thing he had been trying to avoid during the first part of his term, according to the Argentine Association of Budget and Public Finance Administration (ASAP) in a recent report.

The Senate-approved budget sees primary spending (that is, all spending other than interest payments on debt) reducing by a huge 7.7 percent, a fiscal effort almost 10 times greater than that made by the Macri administration in its freshman year.

Transport, energy face biggest cuts

According to ASAP, cuts are affecting almost all areas whose budgets aren’t set for automatic increases, such as pensions and the country’s universal child allowance (best known as AUH). In fact, all ministries’ budgets will shrink next year in real terms compared to the estimated average inflation of 34.8 percent.

Austerity conditions will become the new norm in agriculture and energy. The CIPPEC think-tank estimates a whopping 40 percent cut in state-led investments and a drastic cut in subsidies. “The government acknowledges that the largest cuts will affect energy and transport projects, but it is determined to leave water and sanitation projects less affected,” maintain economists Ricardo Carciofi and Pablo Carreras Mayer in a recent report.

In order to reduce energy subsidies, the government will continue to raise the price consumers pay for electricity and natural gas, something that Cabinet Chief Marcos Peña said was “a necessary path” for untangling the energy crisis it inherited from the Cristina Kirchner administration. A second measure, already agreed upon in July, is the transfer of the power distribution companies Edenor and Edesur to the official jurisdiction of the City and Buenos Aires provincial governments. A similar move was agreed upon for transport in the Buenos Aires metropolitan area: starting in January Mayor Horacio Rodríguez Larreta and Governor María Eugenia Vidal will pick up a $270-million bill for “social tariffs.”

As for new investment projects, Macri appears to be heavily reliant on public-private partnerships (PPPs) to make up for projects that will lose government money. Under PPP programs, private firms finance the project and enter into a long-term contract with the state to recover their investment.

But this bet involves significant risks.

“From an economic point of view, these PPP projects may affect public sector accounts depending on how the exchange rate varies between the moment the contract is signed and the issuance of the investment payment title (TPI),” said CIPPEC. Moreover, PPP contractors may seek compensation in the case of discrepancies regarding Argentina’s country risk before the project is granted.

In any case, replacing a huge reduction (8.6 percent) in government investment with PPP will also be difficult because of the massive corruption scandal unveiled in August that implicated most of the country’s public works companies.

Less money for schools, public workers

Other sensitive government programs also suffered heavy cuts. Funds for school infrastructure, that is, the building of new schools and kindergartens, will be reduced by up to 79 percent in real terms.

There will also be less allocations for science and technology. When adjusted for estimated inflation, budget cuts in this area are down 7 percent. Earlier this year, as part of the austerity package agreed upon with the IMF, the Science and Technology Ministry was downgraded to a secretariat. “With monthly stipends lower than 24,000 pesos ($600) for postdoctoral fellows, meager salary increases for young researchers and a de-hierarchized scale for more senior researchers, a new exodus of highly trained scientists is foreseen,” read an open letter signed by 1,200 international scientists and 11 Nobel Prize winners.

Finally, public workers will also be among the budget’s biggest losers. Their salaries have been suffered steep drops relative to inflation ever since Cambiemos rose to power (having suffered a loss of purchasing power of at least 19.7 percent by the end of this year alone,  according to the Public Policy Observatory, a research body housed at the National University of Avellaneda), and it looks like 2019 will be no exception. In its message to Congress during the introduction of the budget proposal, the Macri administration reiterated the provisions of Decree 632/2018, which prohibits the hiring of new staff over the next two years -- including replacements for those who retire or leave government service. The declared goal is to reduce state employees by 2 percent.

Entrevista a Saskia Sassen

Saskia Sassen: "Many of the spaces we believe to be public are privately owned"


Dutch sociologist Saskia Sassen, renowned across the globe for her work on global cities, discusses the modern metropolis, empty buildings and whether Latin American states are too weak to resist urban takeovers by the private sector.

por Federico Poore
Buenos Aires Times, 29-09-2018

Dutch sociologist Saskia Sassen is one the most respected voices in the field of urban studies. She became increasingly well-known in the early 1990s after the publication of her hugely influential book The Global City: New York, London, Tokyo (1991). At a time when analysts (such as the recently deceased Paul Virilio) were warning about the abandonment of large cities, Sassen argued the contrary, positing that a city’s economic function at an international level was one of its defining factors — and that these global cities would become increasingly important in the years to come.

Over the last few years, and especially since the publication of Expulsions: Brutality and Complexity in the Global Economy (2014, version in Spanish published by Katz Editores), she has focused on studying the social consequences of the global economy, including the displacement of villages and the growing inequalities that accompany these processes.

In this interview with the Times, hours after her recent keynote speech at the 2nd International Congress of Urbanism and Mobility, Sassen analysed some of the main challenges faced today by cities such as Buenos Aires, London and New York.

In your keynote address at la Usina del Arte you mentioned a project of yours, called the “Ethics of the City,” which aims to serve people and not the economy. Why do you say the diversity of urban life is at risk?

This is strongly related to a change I pointed out in The Global City. In the 1970s, big cities were impoverished and the middle classes were moving out. At the same time, corporations did not feel the need to be downtown, since they had most of the necessary resources inside the company. The city was an abandoned space.

The best example was New York: all kind of experts were saying: ‘The city is finished.’ But I like watching from the edges of the system and I started to see that something else was happening. Doing work on immigration I happened to meet the cleaners of the offices of Wall Street, which back then were all Dominicans and worked in those huge buildings owned by insurance companies. When the rest of the employees left — because back in the days Wall Street was not ‘open’ 24-hours — and the building looked empty, the cleaners would say to me “Let’s have lunch.’ They said ‘Lunch’ even though it was midnight (smiles). And they showed me the interior of one of those big buildings, which were the offices of big firms such as Goldman Sachs.

It was then that I realised that there were people from so many nationalities working there, and I learned a lot about globalisation. Several companies had left the city, but in the 1980s – with the beginning of privatisation and deregulation – any firm with the intention of working in seven or 20 countries began to realise that it would need law experts, investment experts… and that’s what these companies began to scout everywhere where they had operations, be it Paris, Tokyo or Frankfurt. We’re talking about well-educated, very smart people. This is a key economic factor that ‘revalued’ the cities.

And why is that?

Lots of experts were saying ‘In a digital world, the physical won’t matter.” But I would contradict them and tell them: ‘At the moment you need expertise on the business preferences of Mongolians or on Argentine laws on how to make business with the agricultural sector, you’ll need the city again.’ And what happens, in terms of urbanism, is that in the same big houses where three modest families would live, you now have these brilliant young people. This sector is launching a huge takeover of a large portion of these cities which has expelled entire groups of people that until not long ago could live in the city but are now forced to live in the outskirts. They even kicked out the firemen!

In Die Hard, the movie starring Bruce Willis, the owners of the big office towers were the Japanese. Who are the ones leading the urban takeover of the historic centres today?

That would be the Chinese. They’re very international: investors and developers at the same time, they started a freight train from Beijing to London… they have they own way of doing it.

It is widely assumed that the classic way of expelling certain groups from cities is through affluent families arriving in a certain neighbourhood, which pushes up rent prices so much that original residents are forced to move elsewhere. But you are saying that the trend now is big companies buying offices, just to own them. Is this an invisible phenomenon?

The key lies in mathematical algorithms. This is not like macroeconomics: we’re talking about a whole new level of intelligence, different to how it worked until the 1980s when it was more about routine intelligence, the ability to see little things that could be changed.

Now the building you see is no longer the result of some kind of economic process, but the effect of an invisible economic system. We’re still trying to understand this model, a model so extractive that I feel inclined to call it antieconomic — because calling it an ‘economic’ phenomenon would not help us understanding it. It’s the logic of extraction, like in the case of mining or plantations. But those models are visible. These are not.

What does this mean for cities in the immediate future?

Cities have gone through several epochs. There were times when they grew and became powerful, and then went through other times when they lost that power. No stage lasts forever. At this point what I’m seeing is a phenomenal grabbing process that will find its own limits, too. This “empty buildings” phenomenon is new, they are buying the buildings in order to own the land. It’s not the building itself what matters! There’s something very abstract at stake. The key question here is: what’s next?

They may have done New York, they may have done London but there are many other cities. It’s happening in Milan, too. Until now there are very few buildings involved. But who knows…

What should be the role of those working in urban studies today?

There are two ways, two levels of involvement. You can take the case of London: plans are very good, urban planners are always working to take care of public space, I think it’s impressive. The same cannot be said of New York, where there are no resources and no culture of protecting the public.

What about Latin America?

It depends. There are countries like Chile, for instance, that nowadays feel proud of looking like North America. But I would say there are two ways to beautify a city: one of this one, with fancy buildings that only exist in a world of wealth. The other is to focus on public spaces, public transport… though we know that many of the spaces we believe to be public are actually privately owned.

Such as office parks.

Exactly, it’s part of an arrangement where private owners always win: ‘I build this tower but in exchange I get all these area of public space.’ Did you know that all the streets in Potsdamer Platz [in Berlin] are privately-owned? These are new forms.

Aren’t Latin American states too weak to resist these urban takeovers?

Yes, especially because until now we’re talking about a very specific phenomenon, involving just a few large buildings. It’s a new trend. Most analysts, be they from the government or from the private sector, don’t seem to be aware of these new forms, the same way they never understood that subprime mortgages were not an instrument that would help modest families to own a home. This is a very profound yet invisible change. You see a little house. But what’s actually happening is that millions of little houses are working, at a very abstract level, as security-backed assets.

Do you believe there’s such a thing as gentrification in Latin America?

I don’t have data for all the big cities in Latin America, but I can name a process that’s really taking place in those cities — financialisation [NB: according to Sassen, this is a mechanism that replaces “the prospect of democratic decision-making by an expansion of opaque transnational networks”].

Wherever I give these lectures, I see one or two people who always come to tell me that this is also taking place in their cities.

Almost 40 percent of Argentina’s population is living in Buenos Aires and its metropolitan area. Would you say that the fact that it has now established itself as a global city, interconnected with other urban markets, further complicates plans to decentralise the country?

As a matter of fact, that’s what’s happening with so many large cities: they grow on and on, erecting tall buildings and developing a new luxury economy in order to fulfil business demand and everything that the new rich ‘need.’ The irony is that these new phase is launched at a time when the big cities — New York, Paris, London, probably Buenos Aires — have become poorer, because several big economic actors have moved away from them.

Even though your time in Buenos Aires has been very short, what was your impression of the city? You haven’t been here for some years.

I lived in Buenos Aires under some terrible, horrible dictatorships [Sassen came to Argentina in 1951 and spent part of her childhood and adolescence in Argentina] but now I love it. It still has some of that wonderful energy I remember it had when it was no longer under authoritarian rule. It’s a great city! Of course, like every city, it has too much inequality, too much social injustice.

Las cementeras prefieren mirar el largo plazo

por Federico Poore
Revista Noticias, 15-09-2018

Mientras las constructoras tratan de hacer control de daños por el escándalo de los cuadernos, la industria cementera se prepara para afrontar la crisis más fuerte de la década. Los números más recientes indican un fuerte desplome en la producción, pero los empresarios aseguran que el empuje de los primeros meses de 2018, sumado a las cifras récord de las cuales se partían, les permitirán llegar bien a fin de año.

De acuerdo con la Asociación de Fabricantes de Cemento Portland, entre enero y marzo las cifras de despacho de cemento batieron una marca histórica.

Pero en abril comenzó a observarse una caída que ya en mayo -con la primera corrida cambiaria- se colocaba por debajo de los valores de 2017. Los últimos números disponibles, los de julio, hablan de 952.000 toneladas, una caída interanual de 5,9% y la cifra más baja desde aquel frío 2016.

“Si bien en los últimos tres meses la industria registró una caída, hay que contemplar que tuvimos una época de muchas lluvias y esto afecta directamente a nuestra actividad”, explica Sergio Faifman, CEO de Loma Negra.

El titular de la cementera más grande del país, que el último año facturó 13.800 millones de pesos, cree que, de mantenerse el nivel de despachos en los próximos meses, la industria estaría terminando el año de manera similar a los despachos de 2017.

“Nuestra flexibilidad operativa nos permite poder superar estas variaciones con un mínimo impacto en nuestros costos y mantener una estructura fija muy eficiente”, se jacta el ejecutivo de Loma Negra, propiedad de la brasileña Camargo Corrêa.

Marcelo Ramírez, presidente de la Asociación Argentina de Carreteras, también cree que la reciente inversión en equipos y tecnología le está permitiendo a las cementeras, las constructoras y el sector de rutas en general afrontar mejor los cambios en los niveles de actividad. También destaca el estímulo adicional del Plan Vial Federal puesto en marcha por el gobierno. La asociación se dedica a la capacitación y la difusión de la actividad caminera. “Dicho esto, nuestro sector no es ajeno a la evolución de la economía”, dice Ramírez, y agrega: “En el corto plazo, la caída de la actividad económica puede traer aparejado aumento de los costos de financiación, atrasos en la cadena de pagos e inestabilidad de los precios, factores claves que impactan en forma directa en el desarrollo de una obra”.

A esto se le suman consecuencias indirectas, pero igualmente importantes, en caso de darse una prolongada falta de actividad, lo que terminará afectando la renovación de equipamiento y el desarrollo de nuevos proveedores, y hasta causar la pérdida de profesionales especializados.

Ante este riesgo, el gobierno de Mauricio Macri anunció esta semana la creación de un fideicomiso para financiar las obras licitadas bajo el esquema de participación pública-privada (PPP), una manera de compensar las dificultades que están encontrando las constructoras salpicadas por el escándalo de corrupción en la obra pública a la hora de conseguir el financiamiento para iniciar sus proyectos.

Nivel de empleo. La otra gran pregunta que trae la crisis es qué pasará con el nivel de empleo en el sector.Ramírez espera una leve caída en los niveles de actividad hasta septiembre por un menor ritmo de obras. “Entendemos que no está en discusión el nivel de inversiones planteadas en infraestructura vial en el mediano plazo: los planes viales existen y muchos proyectos se están desarrollando. Pero esto no quita que la realidad económica del país haga que se reprogramen las obras no iniciadas para adecuarlas a los fondos disponibles”, asegura.

Faifman es más optimista: dice que el año pasado Loma Negra puso en marcha una nueva línea de producción en la planta L’Amalí, en Olavarría. Con esta inversión de 350 millones de dólares, la cementera espera aumentar su capacidad de producción en un 40%, por lo que los planes son de expansión y no de ajuste.

“La puesta en marcha se espera para los primeros meses de 2020 y tenemos previstos 200 puestos de trabajo para operar esta nueva línea”, afirma.

Holcim, la cementera suiza liderada en la Argentina por Carlos Espina, había hecho lo propio en diciembre al anunciar una inversión de 120 millones de dólares para la ampliación de su planta de Malagueño, en la provincia de Córdoba.

En una reunión con Macri en Casa de Gobierno, los ejecutivos de la segunda cementera más importante del país -que en 2017 facturó más de 7.300 millones de pesos- dijeron que la medida permitiría crear 100 puestos de trabajo “directos e indirectos”.

Oligopolios bajo la lupa. Loma Negra y Holcim dominan un negocio concentrado en muy pocas manos.Detrás de ellos se ubican Cementos Avellaneda (propiedad de la española Cementos Molins, con una facturación de 5.940 millones de pesos en 2017), Petroquímica Comodoro Rivadavia (PCR, de las familias Brandi y Cavallo, con 5.730 millones) y no mucho más.

En mayo pasado, tras un fuerte aumento de precios, la Comisión Nacional de Defensa de la Competencia (CNDC), que depende del Ministerio de la Producción, abrió una investigación contra estas empresas por presunta colusión y supuesto comportamiento oligopólico.

“Lo que se abrió no es un expediente sino una investigación de mercado”, explicaron fuentes del organismo.

Si bien declinaron dar detalles, aseguraron que es posible que la pesquisa derive en una serie de recomendaciones de cambios normativos o regulatorios que alienten la competencia en el mercado cementero.

“Si se encuentran indicios de comportamientos anticompetitivos, podremos recomendar abrir una investigación contra una empresa o contra varias empresa”, advierten en la CNDC.

Desde Loma Negra aún esperan novedades. “A la fecha no hemos tenido actualizaciones respecto de las investigaciones. Nosotros estamos respondiendo en tiempo y forma todos los requerimientos de información que nos han solicitado”, concluye Faifman.

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Perfect storm casts ominous shadow over Argentina's media landscape

More than 2,400 journalists have lost their jobs since President Mauricio Macri came to power, with many more media outlets facing an uncertain future. Experts warn freedom of expression could be under threat.

por Federico Poore
Buenos Aires Times, 01-09-2018

Over the last few years, a perfect storm has resulted in the deterioration of the media landscape in Argentina. New technologies, a dramatic shift in government advertising and the weakening of anti-trust laws have produced a grim scenario, one that is affecting reporters and audiences alike.

The virtual paralysis of the state-run Télam news agency, whose journalists went on strike after the Mauricio Macri government laid off almost 40 percent of its total staff in June, added to the widespread closure of newsrooms and print publications across the country, has placed a question mark over the future of freedom of expression in the country.

“The media ecosystem is going through a crisis caused by two main factors: digitalisation, a phenomenon that is breaking established business models, and the regulatory intervention by [President] Macri, who has increased concentration of media ownership mostly by way of decree,” said Martín Becerra, a respected media expert and researcher with the National Scientific and Technical Research Council (Conicet).

The crisis goes beyond ideology. Between 2016 and 2018, dozens of media outlets closed their doors, ranging from those aligned with the previous government of Cristina Fernández de Kirchner (which were heavily dependent on government advertising) to others that apparently had a more private-based model, such as the news agency DyN.

The bad news keeps on coming. On Wednesday, journalists at Noticias Argentinas said the cable news agency had announced the firm had filed for a “crisis prevention procedure,” which means the company has decided to start dismissals motivated by issues of “force majeure.”
According to the Sipreba press workers’ union, more than 2,400 journalists have lost their jobs since President Macri took office in December 2015.

Becerra said that the Macri administration’s sloth in dealing with the closure of media outlets “has affected the diversity of news in the market and disciplined the editorial line of most of them, [most of] which are now pro-government.”

A GLOBAL TREND?

Adriana Amado, a media specialist and the author of Periodismos argentinos, said the problems facing Argentine media should not be separated from the global crisis affecting journalism.

“The declining trend in the number of jobs began in 2008, about the same time the worldwide trend began,” she said.

Amado was the coordinator of the Argentine chapter of the Worlds of Journalism Study, a comprehensive report that, among other things, illustrated the severe disparity of salaries among workers in the media sector that existed even before the current government took power. As of 2014, the study said, one out of three journalists in the country earned less than US$1,500 a year. Amado insists the wave of lay-offs actually started 10 years ago, in line with what happened in newsrooms in the United States and other nations.

Santiago Marino, a doctor in Social Sciences at the University of Buenos Aires (UBA), stressed another aspect of this global trend: the social media monopoly. With Google now raking in 95 percent of all search-engine market share in Latin America, and Facebook taking increasingly bigger shares of the advertising cake, the general landscape has become an excuse for media moguls to call on media workers to adapt to the new landscape by introducing more “flexible” working conditions, he said.

However, the Argentine media market has some very specific characteristics that are shaping up into much-bigger problems, casting a shadow over freedom of expression.

“We have an extremely concentrated media market, with a high incidence of foreign capital, greatly centralised in Buenos Aires – and with private media outlets hungry for government money,” Marino described. “This explains how, once the State withdraws or reallocates government advertising cash [as happened after the ruling Cambiemos administration reached power], some media outlets are left without a solid financing model.”

As soon as his government took office, Macri signed off on a number of DNU emergency decrees that dramatically reshaped the media landscape, cutting down aspects of the 2009 Broadcast Media Law and relaxing some of the safeguards put in place by anti-trust regulations.

Some of the country’s biggest media empires benefitted from the sweeping changes – including the powerful Grupo Clarín, which continued with its expansion (two months ago, the government approved the muchcontested merger of Cablevisión, Clarín’s cable TV company, and the telecommunications giants Telecom).

Meanwhile, hundreds of journalists were being laid off from Radio del Plata (a popular radio station), the newspaper Crónica and Grupo Atlántida, one of the country’s main magazine publishers. The company that owned Radio Rivadavia and Radio Uno filed for bankruptcy.

Employees at Grupo Indalo, formerly owned by casino mogul Cristóbal López and his partner Fabián de Sousa, saw their wages paid late or in installments. The Buenos Aires Herald, Argentina’s only English-language newspaper, ceased to exist after 140 years of publishing, with severance cheques for its laid-off employees bouncing. The list goes on.

“The truth is probably that both local and global factors play a role – but the situation is worse because the regressive policies implemented by the Macri administration are deepening the inequality gap,” argues Becerra.

“In other countries, such as France, Canada, Germany or Uruguay, the State intervenes to mitigate the adverse effects from the worldwide crisis of the traditional media.”

THE FOCUS OF RESISTANCE

On June 26, as Argentines were preparing to watch the country’s crucial World Cup clash against Nigeria in Russia, the head of the Public Media Department Hernán Lombardi announced that 354 workers at the Télam state-run news agency were being laid off.

The government initially described the massive firings as the “necessary restructuring” of an agency that had “grown disproportionately” during the Kirchnerite era (2003-2015), suggesting that those it had selected to be laid off had been hired solely because of their political orientation. However, as soon become evident, many of those sacked were be experienced journalists and photographers that had started working at the agency long before the Kirchners had taken office.

Workers decided to take action. As soon as the controversial measure was announced, Télam employees called an indefinite strike and began a nonviolent occupation of the agencies’ two offices in the nation’s capital. No more dispatches had been published since. A visit to the agency’s website draws up a red page, with a simple alert: “Por medidas gremiales el servicio se encuentra temporalmente limitado.”

The impact of the agency’s shutdown, however, goes way beyond Buenos Aires.

“A lot of media outlets in Argentina, especially newspapers, rely on Télam to cover news from the provinces,” revealed Marino. “Now they’ve lost one of their main sources of information, because one of the great things about Télam is that it is present throughout the country.”

For Becerra, the closing down of DyN, another onceinfluential agency, and the lack of journalistic production at Télam is hurting not only smalland medium-sized publications that depended on their coverage of daily and breaking news, but also society’s right to information.

Last month, on August 22, an appeals court ordered the reinstatement of five of the sacked workers at Télam, confirming an earlier lower court ruling which stated that Lombardi’s decision had “clearly exceeded limits of reasonableness” and was at odds with work regulations.

The crisis lingers on. And for now, that red notice on the website’s homepage remains.

A FUTURE TIED TO SUBSCRIBERS?

The story of Tiempo Argentino is emblematic of the difficult times facing the media landscape in Argentina.

The newspaper was a staunch supporter of Cristina Fernández de Kirchner’s administration and days before the change of government, in late 2015, its workers stopped receiving their salaries. Owners Sergio Szpolski and Matías Garfunkel disappeared from the scene after selling their holding in the company to a man with no experience in the industry. His name is Mariano Martínez Rojas, and shortly after the sale, he stopped publishing the newspaper.

In April 2016, journalists at Tiempo Argentino decided to take a bold step: they would become a cooperative and run the paper by themselves.

Three months later, in the early hours of July 4, a mob of more than 20 people broke into its newsroom in the Buenos Aires City neighbourhood of Palermo, attacking three employees, while destroying equipment and documents. They were led by Martínez Rojas, a man whose alleged ties with judicial middlemen and the murky underworld of the intelligence services have never been denied. Even more surprisingly, the fleeing attackers were escorted and protected by the Buenos Aires City police.

Many would have walked out, but the workers stood their ground, and until this day they continue publishing Tiempo.

“It’s a very rewarding experience, but it comes with a great effort,” said Tiempo sports journalist Alejandro Wall. “This cooperative has almost 100 workers – not all journalists – who run a website and publish two magazines (a Sunday edition and a quarterly magazine).”

What was born out of a necessity to save their jobs has now turned into a fascinating challenge – putting a newspaper on the streets with a business model based on its readers. Today, seven out of 10 pesos that the cooperative makes comes from newspaper sales and subscriptions. “The goal is to keep growing along that line and [to] stop depending on advertising, both state and private,” Wall said.

Some big challenges remain. Access to newsprint paper, for instance, is becoming increasingly difficult to afford. “So far this year, Papel Prensa has raised its prices by 79 percent,” said the journalist, in reference to the company (owned by Clarín) which produces newsprint and supplies the vast majority of Argentina’s newspapers.

Wall also says that the allocation of government advertising, used heavily arbitrary during the Kirchnerite administration, is still used as a weapon, as indirect censorship under the Macri administration. “Opposition and smaller media are being discriminated against,” he argues.

Some, it seems, are beginning to follow in Tiempo Argentino’s footsteps. Since 2016, several media companies have been turned into cooperatives, including local newspapers La Nueva Mañana, in Córdoba, El Ciudadano (Rosario) and La Portada (Esquel), and news portal Infonews, based in Buenos Aires.

However, the combination of the global threat from changing business models and the government’s indifference to the disappearance of traditional news outlets is sketching out a future scenario with more noise and less voices.

As the economic crisis in the country deepens, one thing is clear: the perfect storm affecting Argentine media outlets is yet to pass.