The 2019 budget and the real effects of austerity



by Federico Poore
The Essential, 22-11-2018

President Mauricio Macri gained a key victory in the last year of his term by securing congressional support for his latest budget proposal -- the most debated since the beginning his administration. It came as a sign of relief for both the Cambiemos camp and the International Monetary Fund, which has bailed the country out twice in a period of months amid an emerging market sell-off that has shaken developing countries.

But now that the initial waves of ease and fruition have ceased, it’s time to take a closer look at the numbers and sectors most affected by the proposed austerity measures.

The 2019 budget bill marks a significant departure from Macri’s original fiscal strategy. Until now, the government’s main goal has been to gradually reduce the fiscal deficit by lowering spending while at the same time reducing certain taxes, all this while diluting the relevance of the deficit by driving economic growth and relying on external funding. But now that certain financial markets have closed for the country, Macri is forced to abandon his gradualist approach and instead carry out a major fiscal adjustment — the very thing he had been trying to avoid during the first part of his term, according to the Argentine Association of Budget and Public Finance Administration (ASAP) in a recent report.

The Senate-approved budget sees primary spending (that is, all spending other than interest payments on debt) reducing by a huge 7.7 percent, a fiscal effort almost 10 times greater than that made by the Macri administration in its freshman year.

Transport, energy face biggest cuts

According to ASAP, cuts are affecting almost all areas whose budgets aren’t set for automatic increases, such as pensions and the country’s universal child allowance (best known as AUH). In fact, all ministries’ budgets will shrink next year in real terms compared to the estimated average inflation of 34.8 percent.

Austerity conditions will become the new norm in agriculture and energy. The CIPPEC think-tank estimates a whopping 40 percent cut in state-led investments and a drastic cut in subsidies. “The government acknowledges that the largest cuts will affect energy and transport projects, but it is determined to leave water and sanitation projects less affected,” maintain economists Ricardo Carciofi and Pablo Carreras Mayer in a recent report.

In order to reduce energy subsidies, the government will continue to raise the price consumers pay for electricity and natural gas, something that Cabinet Chief Marcos Peña said was “a necessary path” for untangling the energy crisis it inherited from the Cristina Kirchner administration. A second measure, already agreed upon in July, is the transfer of the power distribution companies Edenor and Edesur to the official jurisdiction of the City and Buenos Aires provincial governments. A similar move was agreed upon for transport in the Buenos Aires metropolitan area: starting in January Mayor Horacio Rodríguez Larreta and Governor María Eugenia Vidal will pick up a $270-million bill for “social tariffs.”

As for new investment projects, Macri appears to be heavily reliant on public-private partnerships (PPPs) to make up for projects that will lose government money. Under PPP programs, private firms finance the project and enter into a long-term contract with the state to recover their investment.

But this bet involves significant risks.

“From an economic point of view, these PPP projects may affect public sector accounts depending on how the exchange rate varies between the moment the contract is signed and the issuance of the investment payment title (TPI),” said CIPPEC. Moreover, PPP contractors may seek compensation in the case of discrepancies regarding Argentina’s country risk before the project is granted.

In any case, replacing a huge reduction (8.6 percent) in government investment with PPP will also be difficult because of the massive corruption scandal unveiled in August that implicated most of the country’s public works companies.

Less money for schools, public workers

Other sensitive government programs also suffered heavy cuts. Funds for school infrastructure, that is, the building of new schools and kindergartens, will be reduced by up to 79 percent in real terms.

There will also be less allocations for science and technology. When adjusted for estimated inflation, budget cuts in this area are down 7 percent. Earlier this year, as part of the austerity package agreed upon with the IMF, the Science and Technology Ministry was downgraded to a secretariat. “With monthly stipends lower than 24,000 pesos ($600) for postdoctoral fellows, meager salary increases for young researchers and a de-hierarchized scale for more senior researchers, a new exodus of highly trained scientists is foreseen,” read an open letter signed by 1,200 international scientists and 11 Nobel Prize winners.

Finally, public workers will also be among the budget’s biggest losers. Their salaries have been suffered steep drops relative to inflation ever since Cambiemos rose to power (having suffered a loss of purchasing power of at least 19.7 percent by the end of this year alone,  according to the Public Policy Observatory, a research body housed at the National University of Avellaneda), and it looks like 2019 will be no exception. In its message to Congress during the introduction of the budget proposal, the Macri administration reiterated the provisions of Decree 632/2018, which prohibits the hiring of new staff over the next two years -- including replacements for those who retire or leave government service. The declared goal is to reduce state employees by 2 percent.

Entrevista a Saskia Sassen

Saskia Sassen: "Many of the spaces we believe to be public are privately owned"


Dutch sociologist Saskia Sassen, renowned across the globe for her work on global cities, discusses the modern metropolis, empty buildings and whether Latin American states are too weak to resist urban takeovers by the private sector.

por Federico Poore
Buenos Aires Times, 29-09-2018

Dutch sociologist Saskia Sassen is one the most respected voices in the field of urban studies. She became increasingly well-known in the early 1990s after the publication of her hugely influential book The Global City: New York, London, Tokyo (1991). At a time when analysts (such as the recently deceased Paul Virilio) were warning about the abandonment of large cities, Sassen argued the contrary, positing that a city’s economic function at an international level was one of its defining factors — and that these global cities would become increasingly important in the years to come.

Over the last few years, and especially since the publication of Expulsions: Brutality and Complexity in the Global Economy (2014, version in Spanish published by Katz Editores), she has focused on studying the social consequences of the global economy, including the displacement of villages and the growing inequalities that accompany these processes.

In this interview with the Times, hours after her recent keynote speech at the 2nd International Congress of Urbanism and Mobility, Sassen analysed some of the main challenges faced today by cities such as Buenos Aires, London and New York.

In your keynote address at la Usina del Arte you mentioned a project of yours, called the “Ethics of the City,” which aims to serve people and not the economy. Why do you say the diversity of urban life is at risk?

This is strongly related to a change I pointed out in The Global City. In the 1970s, big cities were impoverished and the middle classes were moving out. At the same time, corporations did not feel the need to be downtown, since they had most of the necessary resources inside the company. The city was an abandoned space.

The best example was New York: all kind of experts were saying: ‘The city is finished.’ But I like watching from the edges of the system and I started to see that something else was happening. Doing work on immigration I happened to meet the cleaners of the offices of Wall Street, which back then were all Dominicans and worked in those huge buildings owned by insurance companies. When the rest of the employees left — because back in the days Wall Street was not ‘open’ 24-hours — and the building looked empty, the cleaners would say to me “Let’s have lunch.’ They said ‘Lunch’ even though it was midnight (smiles). And they showed me the interior of one of those big buildings, which were the offices of big firms such as Goldman Sachs.

It was then that I realised that there were people from so many nationalities working there, and I learned a lot about globalisation. Several companies had left the city, but in the 1980s – with the beginning of privatisation and deregulation – any firm with the intention of working in seven or 20 countries began to realise that it would need law experts, investment experts… and that’s what these companies began to scout everywhere where they had operations, be it Paris, Tokyo or Frankfurt. We’re talking about well-educated, very smart people. This is a key economic factor that ‘revalued’ the cities.

And why is that?

Lots of experts were saying ‘In a digital world, the physical won’t matter.” But I would contradict them and tell them: ‘At the moment you need expertise on the business preferences of Mongolians or on Argentine laws on how to make business with the agricultural sector, you’ll need the city again.’ And what happens, in terms of urbanism, is that in the same big houses where three modest families would live, you now have these brilliant young people. This sector is launching a huge takeover of a large portion of these cities which has expelled entire groups of people that until not long ago could live in the city but are now forced to live in the outskirts. They even kicked out the firemen!

In Die Hard, the movie starring Bruce Willis, the owners of the big office towers were the Japanese. Who are the ones leading the urban takeover of the historic centres today?

That would be the Chinese. They’re very international: investors and developers at the same time, they started a freight train from Beijing to London… they have they own way of doing it.

It is widely assumed that the classic way of expelling certain groups from cities is through affluent families arriving in a certain neighbourhood, which pushes up rent prices so much that original residents are forced to move elsewhere. But you are saying that the trend now is big companies buying offices, just to own them. Is this an invisible phenomenon?

The key lies in mathematical algorithms. This is not like macroeconomics: we’re talking about a whole new level of intelligence, different to how it worked until the 1980s when it was more about routine intelligence, the ability to see little things that could be changed.

Now the building you see is no longer the result of some kind of economic process, but the effect of an invisible economic system. We’re still trying to understand this model, a model so extractive that I feel inclined to call it antieconomic — because calling it an ‘economic’ phenomenon would not help us understanding it. It’s the logic of extraction, like in the case of mining or plantations. But those models are visible. These are not.

What does this mean for cities in the immediate future?

Cities have gone through several epochs. There were times when they grew and became powerful, and then went through other times when they lost that power. No stage lasts forever. At this point what I’m seeing is a phenomenal grabbing process that will find its own limits, too. This “empty buildings” phenomenon is new, they are buying the buildings in order to own the land. It’s not the building itself what matters! There’s something very abstract at stake. The key question here is: what’s next?

They may have done New York, they may have done London but there are many other cities. It’s happening in Milan, too. Until now there are very few buildings involved. But who knows…

What should be the role of those working in urban studies today?

There are two ways, two levels of involvement. You can take the case of London: plans are very good, urban planners are always working to take care of public space, I think it’s impressive. The same cannot be said of New York, where there are no resources and no culture of protecting the public.

What about Latin America?

It depends. There are countries like Chile, for instance, that nowadays feel proud of looking like North America. But I would say there are two ways to beautify a city: one of this one, with fancy buildings that only exist in a world of wealth. The other is to focus on public spaces, public transport… though we know that many of the spaces we believe to be public are actually privately owned.

Such as office parks.

Exactly, it’s part of an arrangement where private owners always win: ‘I build this tower but in exchange I get all these area of public space.’ Did you know that all the streets in Potsdamer Platz [in Berlin] are privately-owned? These are new forms.

Aren’t Latin American states too weak to resist these urban takeovers?

Yes, especially because until now we’re talking about a very specific phenomenon, involving just a few large buildings. It’s a new trend. Most analysts, be they from the government or from the private sector, don’t seem to be aware of these new forms, the same way they never understood that subprime mortgages were not an instrument that would help modest families to own a home. This is a very profound yet invisible change. You see a little house. But what’s actually happening is that millions of little houses are working, at a very abstract level, as security-backed assets.

Do you believe there’s such a thing as gentrification in Latin America?

I don’t have data for all the big cities in Latin America, but I can name a process that’s really taking place in those cities — financialisation [NB: according to Sassen, this is a mechanism that replaces “the prospect of democratic decision-making by an expansion of opaque transnational networks”].

Wherever I give these lectures, I see one or two people who always come to tell me that this is also taking place in their cities.

Almost 40 percent of Argentina’s population is living in Buenos Aires and its metropolitan area. Would you say that the fact that it has now established itself as a global city, interconnected with other urban markets, further complicates plans to decentralise the country?

As a matter of fact, that’s what’s happening with so many large cities: they grow on and on, erecting tall buildings and developing a new luxury economy in order to fulfil business demand and everything that the new rich ‘need.’ The irony is that these new phase is launched at a time when the big cities — New York, Paris, London, probably Buenos Aires — have become poorer, because several big economic actors have moved away from them.

Even though your time in Buenos Aires has been very short, what was your impression of the city? You haven’t been here for some years.

I lived in Buenos Aires under some terrible, horrible dictatorships [Sassen came to Argentina in 1951 and spent part of her childhood and adolescence in Argentina] but now I love it. It still has some of that wonderful energy I remember it had when it was no longer under authoritarian rule. It’s a great city! Of course, like every city, it has too much inequality, too much social injustice.

Las cementeras prefieren mirar el largo plazo

por Federico Poore
Revista Noticias, 15-09-2018

Mientras las constructoras tratan de hacer control de daños por el escándalo de los cuadernos, la industria cementera se prepara para afrontar la crisis más fuerte de la década. Los números más recientes indican un fuerte desplome en la producción, pero los empresarios aseguran que el empuje de los primeros meses de 2018, sumado a las cifras récord de las cuales se partían, les permitirán llegar bien a fin de año.

De acuerdo con la Asociación de Fabricantes de Cemento Portland, entre enero y marzo las cifras de despacho de cemento batieron una marca histórica.

Pero en abril comenzó a observarse una caída que ya en mayo -con la primera corrida cambiaria- se colocaba por debajo de los valores de 2017. Los últimos números disponibles, los de julio, hablan de 952.000 toneladas, una caída interanual de 5,9% y la cifra más baja desde aquel frío 2016.

“Si bien en los últimos tres meses la industria registró una caída, hay que contemplar que tuvimos una época de muchas lluvias y esto afecta directamente a nuestra actividad”, explica Sergio Faifman, CEO de Loma Negra.

El titular de la cementera más grande del país, que el último año facturó 13.800 millones de pesos, cree que, de mantenerse el nivel de despachos en los próximos meses, la industria estaría terminando el año de manera similar a los despachos de 2017.

“Nuestra flexibilidad operativa nos permite poder superar estas variaciones con un mínimo impacto en nuestros costos y mantener una estructura fija muy eficiente”, se jacta el ejecutivo de Loma Negra, propiedad de la brasileña Camargo Corrêa.

Marcelo Ramírez, presidente de la Asociación Argentina de Carreteras, también cree que la reciente inversión en equipos y tecnología le está permitiendo a las cementeras, las constructoras y el sector de rutas en general afrontar mejor los cambios en los niveles de actividad. También destaca el estímulo adicional del Plan Vial Federal puesto en marcha por el gobierno. La asociación se dedica a la capacitación y la difusión de la actividad caminera. “Dicho esto, nuestro sector no es ajeno a la evolución de la economía”, dice Ramírez, y agrega: “En el corto plazo, la caída de la actividad económica puede traer aparejado aumento de los costos de financiación, atrasos en la cadena de pagos e inestabilidad de los precios, factores claves que impactan en forma directa en el desarrollo de una obra”.

A esto se le suman consecuencias indirectas, pero igualmente importantes, en caso de darse una prolongada falta de actividad, lo que terminará afectando la renovación de equipamiento y el desarrollo de nuevos proveedores, y hasta causar la pérdida de profesionales especializados.

Ante este riesgo, el gobierno de Mauricio Macri anunció esta semana la creación de un fideicomiso para financiar las obras licitadas bajo el esquema de participación pública-privada (PPP), una manera de compensar las dificultades que están encontrando las constructoras salpicadas por el escándalo de corrupción en la obra pública a la hora de conseguir el financiamiento para iniciar sus proyectos.

Nivel de empleo. La otra gran pregunta que trae la crisis es qué pasará con el nivel de empleo en el sector.Ramírez espera una leve caída en los niveles de actividad hasta septiembre por un menor ritmo de obras. “Entendemos que no está en discusión el nivel de inversiones planteadas en infraestructura vial en el mediano plazo: los planes viales existen y muchos proyectos se están desarrollando. Pero esto no quita que la realidad económica del país haga que se reprogramen las obras no iniciadas para adecuarlas a los fondos disponibles”, asegura.

Faifman es más optimista: dice que el año pasado Loma Negra puso en marcha una nueva línea de producción en la planta L’Amalí, en Olavarría. Con esta inversión de 350 millones de dólares, la cementera espera aumentar su capacidad de producción en un 40%, por lo que los planes son de expansión y no de ajuste.

“La puesta en marcha se espera para los primeros meses de 2020 y tenemos previstos 200 puestos de trabajo para operar esta nueva línea”, afirma.

Holcim, la cementera suiza liderada en la Argentina por Carlos Espina, había hecho lo propio en diciembre al anunciar una inversión de 120 millones de dólares para la ampliación de su planta de Malagueño, en la provincia de Córdoba.

En una reunión con Macri en Casa de Gobierno, los ejecutivos de la segunda cementera más importante del país -que en 2017 facturó más de 7.300 millones de pesos- dijeron que la medida permitiría crear 100 puestos de trabajo “directos e indirectos”.

Oligopolios bajo la lupa. Loma Negra y Holcim dominan un negocio concentrado en muy pocas manos.Detrás de ellos se ubican Cementos Avellaneda (propiedad de la española Cementos Molins, con una facturación de 5.940 millones de pesos en 2017), Petroquímica Comodoro Rivadavia (PCR, de las familias Brandi y Cavallo, con 5.730 millones) y no mucho más.

En mayo pasado, tras un fuerte aumento de precios, la Comisión Nacional de Defensa de la Competencia (CNDC), que depende del Ministerio de la Producción, abrió una investigación contra estas empresas por presunta colusión y supuesto comportamiento oligopólico.

“Lo que se abrió no es un expediente sino una investigación de mercado”, explicaron fuentes del organismo.

Si bien declinaron dar detalles, aseguraron que es posible que la pesquisa derive en una serie de recomendaciones de cambios normativos o regulatorios que alienten la competencia en el mercado cementero.

“Si se encuentran indicios de comportamientos anticompetitivos, podremos recomendar abrir una investigación contra una empresa o contra varias empresa”, advierten en la CNDC.

Desde Loma Negra aún esperan novedades. “A la fecha no hemos tenido actualizaciones respecto de las investigaciones. Nosotros estamos respondiendo en tiempo y forma todos los requerimientos de información que nos han solicitado”, concluye Faifman.

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Perfect storm casts ominous shadow over Argentina's media landscape

More than 2,400 journalists have lost their jobs since President Mauricio Macri came to power, with many more media outlets facing an uncertain future. Experts warn freedom of expression could be under threat.

por Federico Poore
Buenos Aires Times, 01-09-2018

Over the last few years, a perfect storm has resulted in the deterioration of the media landscape in Argentina. New technologies, a dramatic shift in government advertising and the weakening of anti-trust laws have produced a grim scenario, one that is affecting reporters and audiences alike.

The virtual paralysis of the state-run Télam news agency, whose journalists went on strike after the Mauricio Macri government laid off almost 40 percent of its total staff in June, added to the widespread closure of newsrooms and print publications across the country, has placed a question mark over the future of freedom of expression in the country.

“The media ecosystem is going through a crisis caused by two main factors: digitalisation, a phenomenon that is breaking established business models, and the regulatory intervention by [President] Macri, who has increased concentration of media ownership mostly by way of decree,” said Martín Becerra, a respected media expert and researcher with the National Scientific and Technical Research Council (Conicet).

The crisis goes beyond ideology. Between 2016 and 2018, dozens of media outlets closed their doors, ranging from those aligned with the previous government of Cristina Fernández de Kirchner (which were heavily dependent on government advertising) to others that apparently had a more private-based model, such as the news agency DyN.

The bad news keeps on coming. On Wednesday, journalists at Noticias Argentinas said the cable news agency had announced the firm had filed for a “crisis prevention procedure,” which means the company has decided to start dismissals motivated by issues of “force majeure.”
According to the Sipreba press workers’ union, more than 2,400 journalists have lost their jobs since President Macri took office in December 2015.

Becerra said that the Macri administration’s sloth in dealing with the closure of media outlets “has affected the diversity of news in the market and disciplined the editorial line of most of them, [most of] which are now pro-government.”

A GLOBAL TREND?

Adriana Amado, a media specialist and the author of Periodismos argentinos, said the problems facing Argentine media should not be separated from the global crisis affecting journalism.

“The declining trend in the number of jobs began in 2008, about the same time the worldwide trend began,” she said.

Amado was the coordinator of the Argentine chapter of the Worlds of Journalism Study, a comprehensive report that, among other things, illustrated the severe disparity of salaries among workers in the media sector that existed even before the current government took power. As of 2014, the study said, one out of three journalists in the country earned less than US$1,500 a year. Amado insists the wave of lay-offs actually started 10 years ago, in line with what happened in newsrooms in the United States and other nations.

Santiago Marino, a doctor in Social Sciences at the University of Buenos Aires (UBA), stressed another aspect of this global trend: the social media monopoly. With Google now raking in 95 percent of all search-engine market share in Latin America, and Facebook taking increasingly bigger shares of the advertising cake, the general landscape has become an excuse for media moguls to call on media workers to adapt to the new landscape by introducing more “flexible” working conditions, he said.

However, the Argentine media market has some very specific characteristics that are shaping up into much-bigger problems, casting a shadow over freedom of expression.

“We have an extremely concentrated media market, with a high incidence of foreign capital, greatly centralised in Buenos Aires – and with private media outlets hungry for government money,” Marino described. “This explains how, once the State withdraws or reallocates government advertising cash [as happened after the ruling Cambiemos administration reached power], some media outlets are left without a solid financing model.”

As soon as his government took office, Macri signed off on a number of DNU emergency decrees that dramatically reshaped the media landscape, cutting down aspects of the 2009 Broadcast Media Law and relaxing some of the safeguards put in place by anti-trust regulations.

Some of the country’s biggest media empires benefitted from the sweeping changes – including the powerful Grupo Clarín, which continued with its expansion (two months ago, the government approved the muchcontested merger of Cablevisión, Clarín’s cable TV company, and the telecommunications giants Telecom).

Meanwhile, hundreds of journalists were being laid off from Radio del Plata (a popular radio station), the newspaper Crónica and Grupo Atlántida, one of the country’s main magazine publishers. The company that owned Radio Rivadavia and Radio Uno filed for bankruptcy.

Employees at Grupo Indalo, formerly owned by casino mogul Cristóbal López and his partner Fabián de Sousa, saw their wages paid late or in installments. The Buenos Aires Herald, Argentina’s only English-language newspaper, ceased to exist after 140 years of publishing, with severance cheques for its laid-off employees bouncing. The list goes on.

“The truth is probably that both local and global factors play a role – but the situation is worse because the regressive policies implemented by the Macri administration are deepening the inequality gap,” argues Becerra.

“In other countries, such as France, Canada, Germany or Uruguay, the State intervenes to mitigate the adverse effects from the worldwide crisis of the traditional media.”

THE FOCUS OF RESISTANCE

On June 26, as Argentines were preparing to watch the country’s crucial World Cup clash against Nigeria in Russia, the head of the Public Media Department Hernán Lombardi announced that 354 workers at the Télam state-run news agency were being laid off.

The government initially described the massive firings as the “necessary restructuring” of an agency that had “grown disproportionately” during the Kirchnerite era (2003-2015), suggesting that those it had selected to be laid off had been hired solely because of their political orientation. However, as soon become evident, many of those sacked were be experienced journalists and photographers that had started working at the agency long before the Kirchners had taken office.

Workers decided to take action. As soon as the controversial measure was announced, Télam employees called an indefinite strike and began a nonviolent occupation of the agencies’ two offices in the nation’s capital. No more dispatches had been published since. A visit to the agency’s website draws up a red page, with a simple alert: “Por medidas gremiales el servicio se encuentra temporalmente limitado.”

The impact of the agency’s shutdown, however, goes way beyond Buenos Aires.

“A lot of media outlets in Argentina, especially newspapers, rely on Télam to cover news from the provinces,” revealed Marino. “Now they’ve lost one of their main sources of information, because one of the great things about Télam is that it is present throughout the country.”

For Becerra, the closing down of DyN, another onceinfluential agency, and the lack of journalistic production at Télam is hurting not only smalland medium-sized publications that depended on their coverage of daily and breaking news, but also society’s right to information.

Last month, on August 22, an appeals court ordered the reinstatement of five of the sacked workers at Télam, confirming an earlier lower court ruling which stated that Lombardi’s decision had “clearly exceeded limits of reasonableness” and was at odds with work regulations.

The crisis lingers on. And for now, that red notice on the website’s homepage remains.

A FUTURE TIED TO SUBSCRIBERS?

The story of Tiempo Argentino is emblematic of the difficult times facing the media landscape in Argentina.

The newspaper was a staunch supporter of Cristina Fernández de Kirchner’s administration and days before the change of government, in late 2015, its workers stopped receiving their salaries. Owners Sergio Szpolski and Matías Garfunkel disappeared from the scene after selling their holding in the company to a man with no experience in the industry. His name is Mariano Martínez Rojas, and shortly after the sale, he stopped publishing the newspaper.

In April 2016, journalists at Tiempo Argentino decided to take a bold step: they would become a cooperative and run the paper by themselves.

Three months later, in the early hours of July 4, a mob of more than 20 people broke into its newsroom in the Buenos Aires City neighbourhood of Palermo, attacking three employees, while destroying equipment and documents. They were led by Martínez Rojas, a man whose alleged ties with judicial middlemen and the murky underworld of the intelligence services have never been denied. Even more surprisingly, the fleeing attackers were escorted and protected by the Buenos Aires City police.

Many would have walked out, but the workers stood their ground, and until this day they continue publishing Tiempo.

“It’s a very rewarding experience, but it comes with a great effort,” said Tiempo sports journalist Alejandro Wall. “This cooperative has almost 100 workers – not all journalists – who run a website and publish two magazines (a Sunday edition and a quarterly magazine).”

What was born out of a necessity to save their jobs has now turned into a fascinating challenge – putting a newspaper on the streets with a business model based on its readers. Today, seven out of 10 pesos that the cooperative makes comes from newspaper sales and subscriptions. “The goal is to keep growing along that line and [to] stop depending on advertising, both state and private,” Wall said.

Some big challenges remain. Access to newsprint paper, for instance, is becoming increasingly difficult to afford. “So far this year, Papel Prensa has raised its prices by 79 percent,” said the journalist, in reference to the company (owned by Clarín) which produces newsprint and supplies the vast majority of Argentina’s newspapers.

Wall also says that the allocation of government advertising, used heavily arbitrary during the Kirchnerite administration, is still used as a weapon, as indirect censorship under the Macri administration. “Opposition and smaller media are being discriminated against,” he argues.

Some, it seems, are beginning to follow in Tiempo Argentino’s footsteps. Since 2016, several media companies have been turned into cooperatives, including local newspapers La Nueva Mañana, in Córdoba, El Ciudadano (Rosario) and La Portada (Esquel), and news portal Infonews, based in Buenos Aires.

However, the combination of the global threat from changing business models and the government’s indifference to the disappearance of traditional news outlets is sketching out a future scenario with more noise and less voices.

As the economic crisis in the country deepens, one thing is clear: the perfect storm affecting Argentine media outlets is yet to pass.

IMF stands firm behind Argentina as Macri looks to regain economic mojo

por Federico Poore
Buenos Aires Times, 23-06-2018

When Mauricio Macri entered the Casa Rosada in late 2015, Argentina was seen as an increasingly attractive market. His progrowth, pro-business presidency was turning the country into the next big thing.

Two-and-a-half years later, with the peso plunging and soaring twin deficits, Macri has moved to seek assistance from the International Monetary Fund (IMF). And while just this week the country won promotion to emerging-market status for the first time in a decade, investors are well aware that the peso has devalued by more than 32 percent so far in 2018. As the government receives the first disbursement of a US$50-billion credit line from the IMF, has Argentina lost its economic mojo?

“The Macri administration inherited major macroeconomic imbalances that were not going to be corrected in a single presidency,” Ramiro Castiñeira, an economist with the Econometrica consultancy firm, told the Times in an interview. “The issue is that he was taking on too much debt: in two years and a month he took on US$70-billion of debt. That choked off the debt market.”

The president argues the massive issuance of debt was necessary for the success of his “gradualist” timetable of fiscal deficit reduction — a way of moving forward with pro-market reforms without hurting those less well off. But this year, as the United States raised its short-term interest rates, the Argentine peso started to weaken.

Meanwhile, a new income tax on foreign investors came into effect and the government increased its inflation target amid market uncertainty. Investors moved to the exits and suddenly the country was facing a run against the peso. Along came the shock announcement that the government was requesting a stand-by agreement with the IMF.

“I believe the IMF deal can also be read as political support for the Macri administration, especially taking into account the situation in Venezuela and in Brazil, which is facing uncertain elections in October,” Castiñeira said. “Macri keeps alive the hope for a promarket government in the region.”

RECESSION ON THE HORIZON?

Other economists are not that optimistic.

Emmanuel Álvarez Agis, a former deputy Minister of Economy under the administration of Cristina Fernández de Kirchner (2008-2015), believes the agreement with the IMF will solve one problem by bringing back another.

“The deal will bring the necessary dollars but will surely cause a recession,” Álvarez Agis told the Times. “It’s positive news for creditors but negative for the people of Argentina.”

While Álvarez Agis may be expected to cast the move in a negative light, he’s not the only one that’s pessimistic. The odds of a recession skyrocketed in May to 68 percent from 24 percent, according a poll from Torcuato Di Tella University (UTDT). Goldman Sachs, Morgan Stanley and other banks have also cut their 2018 growth forecasts for the country to 1.5 percent or lower.

The former Kirchnerite official said the lifting of capital controls by the Macri government had helped bring financial dollars into the country, but warned it would also provoke an outflow of capital as soon as the economic scenario changes.

“Financial markets are anything but rational. They respond to ‘signals’ and waves of rumours — that’s why the government should not celebrate when it receives support from people from the financial world, nor be worried when they stop getting support from them,” he said.

In order to keep investors interested in the country the Central Bank, headed until last week by Federico Sturzenegger, refinanced billions worth of short-term Lebac notes with very attractive yields. Sturzenegger, a former PRO lawmaker, had tried to arrest a decline in the currency by raising interest rates to 40 percent, the highest in the world, which in turn created a timebomb which the government is still trying to address. Last week, the much-criticised Sturzenegger was replaced by Finance Minister Luis Caputo at the helm of the institution, with the government announcing that Nicolás Dujovne will lead a united Ministry of Finance and Treasury.

“I don’t think the government has a clear exchange rate policy, its measures are erratic at best,” said Arnaldo Bocco, a former Central Bank governor. “Until now, Macri’s economic programme was only working thanks to the issuance of foreign debt. The government needed loans cover the trade balance deficit. But now that’s over,” he added.

According to Bocco, whenever there is a crisis “the financial market makes a lot of money” because volatility favours speculators. Argentine authorities should act more decisively, he argues. “The Central Bank needs to regulate greed,” he said.

AUSTERITY AND GRADUALISM

Last weekend, Macri conceded the ruling coalition’s attempts to tackle inflation have so far failed, blaming the unexpected impact of increased utility prices, rising international petrol prices and changes in the international economy.

“We needed a path toward lower inflation, but nobody understands what it means to restructure public service costs nor the impact these changes have on inflation,” the president said in an interview with Channel 13. Private analysts expect the inflation rate this year to come in at around 27 percent, higher than last year’s figure of 24.5 percent.

While the president insisted that “gradualism is the way forward in caring for the most vulnerable sector of the population,” he added that the country will face “less gradualism [from now] so that we do not deteriorate the world’s confidence.”

Argentines don’t need a dictionary to know that less gradualism means more austerity, with many opposed to the strict conditions imposed by the IMF in exchange for the loan. According to the CEOP consultancy firm, Macri has only 37 percent support among voters in Argentina — the lowest rating of his presidency to date.

The presidential message can be read as ‘we all need to tighten our belts,’ but some are awaiting news about where and upon whom that burden will fall.

Last month, Cabinet Chief Marcos Peña ruled out suspending the country’s soy export tax cut after officials and economists close to the government revealed the proposal was part of the menu of options being studied to reduce the nation’s fiscal deficit at a faster pace. The measure “is not on the agenda,” Peña confirmed, despite calls to continue taxing the farming sector, which has benefitted from the spike in the dollar.

The government has also failed to tax workers and executives who are better off: last October, the Organisation for Economic Cooperation and Development (OECD) called on the country to lower the floor for personal income tax, which is currently set at 35,970 pesos (some US$1,260). The OECD said the country needed “a more progressive” taxation system — but ever since taking office the Macri administration has actually moved in the opposite direction. While OECD countries collect, in average, 8.7 percent of GDP in income tax revenue, Argentina gets only 3.2 percent of its GDP through the same levies.

To date, the government has ignored those calls. Instead, the president’s roadmap to austerity seems to be a more “traditional” one, with critics arguing it will spell difficult times for Argentine workers, who are already being hurt by the rise in inflation and subsequent fall in purchasing power. The proposed reduction in the deficit outlined by Dujovne will force the government to phase out gas and transportation subsidies and, most importantly, to cut back on infrastructure and public works projects in order to achieve a fiscal deficit of 1.3 percent of GDP in 2019. The Finance and Treasury minister has also committed to reducing the salaries of state workers by 13 percent over the next few years. (Protests have increased in the last few weeks and the country will face strike action led by the powerful CGT umbrella union group this Monday.)

IMF Director Christine Lagarde said the plan was drafted by Macri’s economic team, not imposed by the fund, and that it would ensure that social assistance spending does not fall. “This is a plan that was designed and is owned by Argentine authorities,” she said earlier this month during a press conference in Washington, D.C. The government has pledged to maintain, at least on paper, minimum social assistance spending of 1.3 percent of GDP in order to avoid other fiscal reforms where “society’s most vulnerable” were not protected. But critics of the deal are suspicious on how the government will meet these goals without making cuts to social assistance and employment.

“There's no way for us to feel that the path chosen by the president will take us to a better place than the one we were,” said Agustín Rossi, the head of the Victory Front (FpV) caucus at the Lower House of Congress. On Thursday afternoon, Rossi commented on figures disclosed by the INDEC statistics bureau showing that unemployment stood at 9.1 percent, more than private analysts have estimated. “Austerity is starting to show its worst face,” he said. “We’re entering a time tunnel that takes us 20 years back,” he added, in a veiled reference to the 2001-02 economic crisis where the IMF played a leading role.

The national government, on its part, stopped repeating that “the worst is over”, like the president did in May after the first run against the peso. Dujovne knows that, despite his efforts, the country has passed from market darling to dud and now it’s going through a classic “confidence crisis.”

“We'll be facing some difficult two or three months,” Dujovne said on Friday.

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El Mundial ya se palpita en las publicidades y hay polémica

por Federico Poore
Revista Noticias, 12-05-2018

El flojo presente de la selección no aplacará el fervor mundialista que se vivirá en la Argentina a medida que se acerca Rusia 2018. Las principales empresas del país lo saben. También las agencias de publicidad, que por estos días terminan de darles los últimos toques a sus campañas con la firme convicción de que trabajar la comunicación de una marca para la Copa del Mundo es mucho más que inventar un cantito o filmar hinchas envueltos en banderas. NOTICIAS consultó a tres de las agencias más premiadas durante 2017 para que cuenten cómo se preparan para crear durante el Mundial.

“La época de mundiales es un buen momento para la agencia porque es un momento lleno de oportunidades”, dice Fernando Sarni, CEO de Mercado McCann, y agrega: “El tema fútbol, en particular, nos apasiona y nos sale más naturalmente que otras cosas”.

Agencia del año en el Lápiz de Platino y mejor agencia argentina en el Ojo de Iberoamérica, Mercado McCann trabaja para numerosas marcas vinculadas a la copa, incluyendo Coca-Cola, Frávega y TyC Sports. El CEO de McCann cuenta que si bien la temática nunca deja de ser el Mundial en sí, cada marca tiene que buscar su tono y su personalidad: “En el caso de TyC Sports, por ejemplo, tratamos de trabajarlo de la manera más argentina posible, porque tiene una propuesta que invita a mostrar el sentimiento argentino más allá del evento global. Es muy importante encontrarle ese lado localista”.

Semanas antes de Brasil 2014, Mercado se anotó un poroto al lograr que el papa Francisco arengara a la albiceleste con un aviso, ‘Jogo bendito’, que editaba las palabras de Jorge Bergoglio de la Jornada Mundial de la Juventud de Río de Janeiro (y su recordada frase “hagan lío”) para convertirlas en un guiño al 10 de la selección. Al cierre de esta edición, TyC Sports estrenó ‘Putin’, una pieza basada en el arquetipo de argentino machista, que no fue bien recibida en las redes sociales.

Daniel Minaker y Sebastián Tarazaga, directores creativos ejecutivos de Wunderman, sostienen que el Mundial afecta incluso a las marcas sin una estrategia comunicacional vinculada al evento. El fenómeno obliga no sólo a adelantar o retrasar campañas sino además a sumar métodos de trabajo.

En Wunderman aceleraron los procesos, incorporamos un intercambio más directo con nuestros clientes y sumamos nuevos equipos de trabajo mixtos, con perfiles eclécticos, cuentan los creativos. La Copa del Mundo, anticipan, será el escenario para trabajar con estas nuevas dinámicas para algunos de sus clientes. Hace tiempo que las agencias de publicidad comenzaron a cuestionar la división entre formatos tradicionales y digitales y Wunderman, reconocida por ser una agencia de marketing relacional, no quiere quedarse atrás: por eso, uno de los ejes de las agencias para Rusia 2018 será el mix entre creatividad, data y tecnología. El objetivo es escuchar al mercado a través de los datos, una apuesta clave ahora que las redes sociales permiten medir el impacto de las acciones en tiempo real.

Dentro de las campañas, importará el minuto a minuto. Las marcas que estén escuchando y conversando tendrán más agilidad para responder con creatividad y hacer de eso una oportunidad de contacto con la gente, aseguran Minaker y Tarazaga.

Joaquín Cubría, vicepresidente de DAVID Buenos Aires, menciona las dificultades de diferenciarse cuando suena el silbato: “No es fácil trabajar en este contexto. Hay muchas marcas hablando de lo mismo y pocas desde un lugar que realmente les pertenece. Esa es la clave: ¿qué une a esta marca con el Mundial además del sponsoreo que pudo haber comprado? Si la respuesta es genuina, estás un paso adelante del resto.”

En DAVID Buenos Aires, del holding WPP, saben de lo que hablan: el año pasado metieron un gol de media cancha con la promoción de Noblex, sponsor de la Asociación del Fútbol Argentino (AFA). “La promo eliminatorias devolvía el dinero de las Smart TV HD 4K si la Argentina se quedaba fuera”, recuerda Cubría. El personaje de #ElGerenteDeNoblex cobró vida propia en Twitter, entre ironías y memes, y convirtió a la marca en tema de conversación nacional. Ahora la agencia trabaja en la continuidad de esa campaña.

Otra de David y Goliat

por Federico Poore
Information Technology, marzo 2018

Una empresa de telecomunicaciones argentina que se gestó en París, se fondeó en Nueva York y nació en Buenos Aires. Un underdog que de la mano de sus tres socios fundadores se animó a competir contra empresas monopólicas en el corazón de las principales ciudades de Argentina. Una compañía pionera en el uso del protocolo de voz sobre IP para telefonía con una espalda financiera que le permitió sobrevivir una brutal crisis económica y seguir en camino mientras decenas de telcos se fundían. Esta es la historia de iPlan, una empresa de telefonía y datos, o datos y telefonía, que fue sumando servicios hasta convertirse en un referente en Internet de alta velocidad en el ámbito corporativo y, desde hace poco, el residencial.

De París a BA, con escala en NY

Pablo Saubidet y Diego Nofal tenían 35 y 28 años, respectivamente, cuando decidieron que era hora de abandonar Fibertel. Su historia juntos se remontaba a los orígenes de la empresa –Saubidet como gerente general y Nofal como director de operaciones– pero el ingreso de Telefónica en la estructura accionaria de la compañía, a fines de 1997, los terminó por convencer de que el futuro inmediato solo traería proyectos “pisados” y menos libertad.

El plan que empezaron a imaginar junto al norteamericano George Stewart llevaba un nombre esclarecedor: “Independence Day”. Saubidet era, según la descripción de colegas y allegados, un líder nato que se complementaba a la perfección con el know-how técnico de Nofal, un “nerd” fuera de liga que además de ser un obsesionado por las redes tenía sólido conocimiento del negocio. El perfil de Stewart, el tercer fundador, no era menos excepcional: había llegado a la Argentina como gerente general de Cablevisión tras desarrollar negocios de telecomunicaciones en Estados Unidos y el Reino Unido y de ejercer, durante varias décadas, como pastor presbiteriano.

Claro que de la idea a la concreción a veces hace falta suerte, un milagro o, como en este caso, un “ángel guardián”. Ese fue el rol de Bill Pearson, un ex Fibertel que había conseguido la financiación para su propio proyecto telco en Europa. Pearson se enteró del proyecto una tarde de mediados de 1998 mientras tomaba una cerveza con Saubidet frente a la plaza de la Bastilla. “El mayor mérito de Bill fue que en el medio del quilombo de su propia start-up nos ayudó a nosotros a armar nuestro modelo de negocios. Lo fuimos a visitar a Francia, entramos a la sala de reuniones y nos dejó su business plan arriba la mesa y dijo ‘vuelvo en un rato’. Así fue que nos inspiramos libremente”, bromea Saubidet.

El 30 de abril de 1999, Saubidet y Nofal viajaron a Nueva York para reunirse con potenciales inversores. Resultó ser el roadshow más corto de la historia. Su primera presentación, frente a integrantes del fondo Madison Deaborn Capital Partners, duró tres horas. Lo que buscaban los argentinos era claro: brindar servicios convergentes de telefonía, datos y acceso a Internet de banda ancha a través de una red propia de fibra óptica, inicialmente en Buenos Aires, La Plata, Rosario y Córdoba. Las expectativas de fondeo eran de sesenta millones de dólares. Los inversores les pidieron si podían salir de la sala unos minutos. Al rato los llamaron y les dijeron que sí.

De regreso a Buenos Aires, hubo que poner manos a la obra. “Al principio éramos solo ellos tres y yo”, dice Candela Gómez, la primera recepcionista de iPlan, sobre aquel debut en las oficinas en Salguero al 2700. “Hubo un tiempo en el que no llamaba nadie.” Tampoco fue fácil la búsqueda de talentos. Los fundadores comenzaron probando con headhunters, pero –salvo alguna excepción– la experiencia fue un completo desastre. Hubo un cambio de estrategia y se buscó contactar a amigos y relaciones previas para confiar en sus recomendaciones calificadas. En muchos casos los sugeridos estaban bien ubicados laboralmente y hubo que convencerlos o seducirlos para que se sumaran.

Derecho de piso

Armado el equipo, el próximo desafío fue hacerse un nombre. Fernando Devesa, por entonces director comercial, recuerda las dificultades de aquel equipo de ventas. “Sufrimos todos con las primeras visitas a posibles clientes. Nos decían: ‘iPlan networks, lamentablemente ya disponemos de plan médico y no estamos evaluando cambiar la prepaga’”. Cuenta Devesa que el mercado recién empezó a conocerlos gracias a las camionetas ploteadas con el logo de la empresa y a un enorme cartel publicitario en avenida Lugones que contrataron luego de pasar por la zona. “Ahí fue cuando los ejecutivos de cuentas dejaron de confundirnos con vendedores de comida para perros”, rememora, en referencia a la marca Proplan.

La empresa de pagos móviles Sondeos, que compartía ese mismo edificio en el barrio de Palermo, se convirtió en uno de los primeros clientes. “Un día, un ejecutivo de cuentas de iPlan me tocó la puerta para comentarme los servicios que ofrecían,” cuenta Diego Páez, presidente de Sondeos. “El primer servicio que les compramos fue Internet de 1 MB”, recuerda.

Nofal agrega que las velocidades que ofrecieron desde el principio eran tan buenas que tuvieron que ponerle un “embudo” a la conexión para ajustarse al mercado, que por aquellos  años ofrecían conexiones típicas de 64 o 128 kbps: “Nuestra oferta era muy ganadora en términos tecnológicos. Usando el mínimo de nuestras capacidades ya éramos mucho mejor que los demás. Y eso se esparció muy rápido con el boca a boca”. En los servicios de telefonía local, se destacaba la apuesta al protocolo IP, “una decisión que hoy no asombraría a nadie, pero que requirió mucho análisis y coraje para el momento en que fue tomada”, recuerda Armando Silberman, presidente de la compañía entre 2000 y 2008.

La gran clave detrás del despegue de iPlan fue haber hecho foco en un sector de mercado especialmente mal atendido como las pymes. El 8 de noviembre de 2000, el gobierno de Fernando De la Rúa desreguló el mercado de la telefonía, y mientras un puñado de grandes compañías comenzaron a matarse por las grandes cuentas o el mercado residencial, iPlan encontraba en el sector de pequeñas y medianas empresas un contexto mucho menos estresante.

“Me acuerdo que en aquel momento el principal cliente de Telefónica era American Express. Sabíamos que si le hacíamos una oferta la ganábamos. Pero le íbamos a estar mojando la oreja al elefante... y ahí, agarrate”, dice Saubidet. Lo que se acordó, entonces, fue “ir por debajo del radar, sin joder fuertemente a nadie” hasta consolidar una posición nada desdeñable en el mercado de la telefonía.

Para Nofal, la relación con los incumbentes fue “correcta”. Saubidet considera que hubo rispideces, “pero nos podrían haber hecho la vida imposible y no lo hicieron”. Ambos destacan las buenas relaciones personales que construyeron con ejecutivos y técnicos de las empresas rivales. “Es lo que nos permitió poder llamar a alguien de Telecom y decirle ‘che, se me está cayendo una línea’, o consultarlos por temas de ruteo”, dice el más joven del dúo.

Franco Cecchini, hoy director de operaciones de iPlan, critica en retrospectiva las actitudes “pedantes, soberbias y acartonadas” de las grandes telcos mundiales que en aquel entonces ingresaban al mercado argentino. “Siempre nos trataron como clientes, tiraban sobre la mesa sus rutilantes nombres, números y éxitos importados de otros lugares del planeta, mostrando sus caros trajes y un ejército de recursos humanos para atender lo que sería el inicio de un negocio descomunal”. Ninguna de estas empresas, dice, cayó en la cuenta de que aquello ocurría en un país sin un mercado capaz de fagocitar esa impresionante cantidad y calidad de servicios. La mayoría se terminó retirando.

“Desde el sector mayorista que me tocó liderar escuchamos todo tipo de proyectos, desde los más serios hasta los más delirantes. No le hicimos asco a nada, nos juntamos con linyeras provistos de licencias de telecomunicaciones, inversores, gente vinculada al poder y payasos vestidos de consultores y entrepreneurs”, recuerda Cecchini. “Supimos escuchar y colar los fideos, el agua pasó y nos quedamos con un segmento importante del mercado al que inicialmente no habíamos apuntado. Arrancamos en pole position, con un Fiat Uno sin levantacristales y con la suegra en el asiento de atrás.”

Eran momentos de expansión. Saubidet y Nofal se mudaron al piso 12 del Catalinas Plaza en el barrio de Retiro. Desde las ventanas de sus oficinas podían ver los edificios corporativos de Telefónica y Telecom.

La cancha inclinada

La construcción de la red de ductos había comenzado el 9 de febrero de 2000 en avenida Córdoba, entre Reconquista y San Martín. En la etapa inicial se desplegaron 20 kilómetros de fibra óptica en el microcentro. Más adelante, la empresa sumó otros 40 kilómetros a su red y comenzó sus planes para desembarcar en Rosario y Córdoba.

Las reglas impuestas por la Ciudad fueron la primera señal de que estaban jugando en desventaja. En junio de 2001, el gobierno porteño le exigió a la empresa el pago de una “Tasa de Estudio y Revisión de Obra” por la construcción de su red a pesar de que la Ley de Telecomunicaciones prohibía gravar por este concepto a empresas de servicios públicos. La discriminación era clara: el gobierno de la Ciudad solo consideraba a Telefónica y Telecom en esa categoría, a pesar de que iPlan contaba con una licencia otorgada por la Comisión Nacional de Comunicaciones (CNC). Otras empresas como Comsat, AT&T y Movicom se dieron por vencidas y terminaron pagando la tasa, pero iPlan fue a juicio y ganó. Luego consiguió otros permisos locales, pero siempre en el marco de una batalla desigual.

“La cancha está muy inclinada”, dice Nofal y señala una ventana que da a la calle Los Patos, en Parque Patricios. “Si ves hacia afuera vas a ver una serie de cables que pasan. Esa es nuestra competencia. Soterrar los cables, como hacemos nosotros, sale veinticinco veces más.” Una vez más, David contra Goliat.

Tampoco fue fácil desembarcar en Córdoba. “Alertados sobre las posibles dificultades, se buscó una llave que facilitara el acceso a los trámites”, se explica en el libro La creación, un documento interno que detalla los primeros cinco años de la empresa. Esta llave fue “un ex secretario de Comunicaciones que era intendente de la ciudad”, ni más ni menos que Germán Kammerath, que ya había sido acusado por la distribución discrecional de las licencias LMDS. Fiel al estilo menemista del ex funcionario, el trámite en el municipio para que iPlan pudiera operar “estuvo plagado de interferencias y pedidos de documentación uno a uno, lo que estiraba los tiempos en forma alarmante”, a tal punto de que la compañía pensó en abandonar el proyecto mediterráneo. Pero el tema cordobés se resolvió y la construcción de los principales puntos de la red en todas las ciudades se completó en menos de dos años. A partir de entonces, las obras se redujeron a drops determinados: meras extensiones hacia manzanas o clientes determinados.

Soldado que huye...

Mientras se completaba el despliegue de la red, el país quedó sumido en la crisis económica más importante de su historia. Paradójicamente, iPlan quedó a salvo de la debacle generalizada. “Nuestro estado financiero era, literalmente, de disolución societaria. Pero pasaba algo muy raro. Vos veías el balance de la empresa y te ponías a llorar. Sin embargo, desde el punto de vista operativo y comercial todo andaba bien. ¡El 2002 fue un año en donde no parábamos de vender!” dice Saubidet, y explica: “Claro: ya habíamos desplegado la red antes de la devaluación. Y eso nos favoreció, ya que por la propia tipología de la red, conectar un cliente más no era tan caro para nosotros. Mientras tanto, Telefónica y Telecom sacaban todos sus equipos de la calle porque les costaba más vender que no hacerlo. Estábamos solos en el mercado, y vendimos un montón.”

Si bien su producto estrella era el bundle de telefonía e internet, iPlan no se privó de desarrollar negocios laterales, como el de los locutorios. La joven empresa ofrecía menores costos, contratos más flexibles y un mejor servicio, pero en el libro que celebra los primeros cinco años de la empresa recuerdan que el producto “nació con retardo y sin la maduración necesaria”, con algunos tarifadores que no funcionaban correctamente. Acaso una muestra de que en los inicios, más allá del rumbo claramente expansivo de la start-up, también hubo derrotas o dead ends.

Uno de ellos fue la larga distancia. Originalmente se buscó ofrecer servicios de larga distancia mediante una conexión de fibra óptica que pretendía unir La Plata, Buenos Aires, Rosario y Córdoba. Sin embargo, a poco de empezar asomó un horizonte de competencia feroz: a las redes existentes de Telecom y Telefónica se le agregaban enlaces ópticos de Movicom, una red de Impsat y proyectos similares de AT&T y de Silica Networks. iPlan salió rápidamente de ese negocio.

Otra batida en retirada tuvo lugar en Brasil. A mediados de 2000, iPlan abrió una pequeña oficina en San Pablo, mascarón de proa de lo que, se esperaba, sería la expansión a seis ciudades cariocas y a México: una inversión de cientos de millones de dólares. El proyecto fue abortado menos de un año después ya que los inversores no querían arriesgar nuevas inversiones en la región. “Nos dio pena pero nos permitió sobrevivir”, resume Saubidet. Nofal le encontró el lado positivo al asunto. “No tener que ir más a ese aeropuerto insoportable de Guarulhos fue una alegría enorme. Estaba a punto de suicidarme”, dice entre risas.

En 2001 los sacudió, también, la muerte de George Stewart, el tercer fundador. Pero había que seguir adelante, y en aquel fatídico diciembre comenzó la mudanza al edificio de Reconquista 865, que tenía una particularidad: las reuniones se hacían en una mesa de plástico, símbolo del modelo de trabajo austero de la compañía. Lo técnico, en cambio, era impecable. “Cisco había invertido y tenían un nodo con todos los equipos. Parecía algo de la NASA”, cuenta Candela Gómez. En palabras de Saubidet, el “idilio fogoso del start-up” se había convertido en un matrimonio con todas las de la ley.

Muda de piel

Con el correr de los años, aquello que había comenzado como un negocio de servicios de telecomunicaciones para pymes y otros operadores pronto fue sumando servicios de IT y cloud. Un rol central en esta expansión fue la construcción de Ringo DCI, un datacenter con servicios de housing y virtualización nombrada así por Ringo Bonavena, una mole de 3300 metros cuadrados que demandó un año y medio de obras. En paralelo, la empresa buscó ampliar la escala de clientes, con el objetivo de convertirse en proveedores de empresas cada vez más grandes, y desembarcó en el mercado residencial con iPlan Liv.

Acompañando estos últimos movimientos, la empresa cerró acuerdos con Amazon Web Services, Microsoft Azure y Google Cloud para comercializar sus servicios de nube. “Ya no somos un proveedor de telecomunicaciones sino de tecnología”, dice Damián Maldini, actual gerente general de iPlan. “Antes brindábamos enlaces y ahora conectividad, almacenamiento, procesamiento y el know-how para administrar todo eso”. Un dato saliente de este nuevo escenario: en 2017, el 35 por ciento de la facturación provino por servicios de valor agregado. Fue, además, el año de mayores ventas de la historia de la compañía.

¿Cuál es el secreto? Saubidet dice que la empresa siempre mostró un buen mix de continuidad y cambio. “Los modelos de negocios siempre fueron sumando capas y nunca hubo disrupciones. No paramos de hacer cambios y de incorporar cosas, pero a un ritmo que nos permitió estar en reforma permanente, en permanente muda de piel”, explica.

José Luis Aiello, director del Segmento Empresas y Pymes de Telefónica, ensaya una caracterización elegante pero elogiosa de su rival. “iPlan es un actor interesante, que supo ganarse un espacio en las zonas donde tiene presencia. Nosotros valoramos que, junto a otros proveedores, contribuyen a generar mayores posibilidades de elección para los clientes y, en definitiva, a dinamizar el sector de las TICs”, sostiene.

Diego Páez, de Sondeos, cree que la empresa fue agresiva con los precios pero destaca, sobre todo, que sus dueños se esforzaron por dar un servicio de calidad. “No me refiero solo a la calidad de la conexión en sí sino a todo el espectro: la preventa, la venta, el soporte. El diferencial de iPlan sigue siendo ese. Pensá que a veces le escribo a Telecom o Telefónica y están dos meses para pasarme un presupuesto. iPlan me pasa uno en menos de dos semanas”, dice.

En los últimos meses, la empresa aceleró su plan de inversiones y puso un ojo en la telefonía móvil, mercado que todavía les está vedado (ver aparte). Veintidós años después de haber creado Fibertel desde cero, Saubidet y Nofal siguen juntos. Juran y perjuran que en todo ese tiempo jamás discutieron o se pelearon. “En cierta forma, iPlan sigue siendo como un start-up”, concluyen.


La relación con el gobierno de Macri
La entrevista con Pablo Saubidet y Daniel Nofal tiene lugar en la sala de reuniones del primer piso de Ringo DCI, un datacenter del tipo tier 3 con servicios de housing y virtualización que iplan instaló en Parque Patricios. En una charla regada con agua y Coca-Cola sin azúcar, los fundadores de iplan analizan la “ansiedad desmedida” por mayores inversiones y ambigüedad de un gobierno pro-mercado que, para decepción de muchos, parece preferir menos competencia en el mercado telco.

En septiembre de 2016 se juntaron con Macri y anunciaron una inversión de 1.000 millones de pesos. ¿Cuál fue la respuesta del gobierno?
P.S.: La recepción fue muy buena, creo que somos uno de los pocos casos de empresas que acompañaron al gobierno en sus anuncios de inversión real. En este contexto donde se habla de inversión extranjera los primeros que tenemos que dar el ejemplo somos nosotros, los locales, y en eso estamos. Venimos invirtiendo hace 20 años.
D.N.: Y ojo que cada vez que uno instala, también invierte. Por ejemplo, 1.500 dólares en un cliente. De a poquito, uno lo va recuperando. Lo que uno tiene que entender es que eso es infraestructura de telecomunicaciones de la ciudad. Está bien, es de iplan, pero es de la ciudad, porque si iplan un día se funde, eso le queda a la ciudad.
P.S.: Estamos convencidos de que una de las grandes oportunidades de desarrollo de Argentina es convertirse en la capital de las industrias del conocimiento de América Latina. Pero para eso necesita sí o sí dos cosas: una política educativa que alimente al principal activo, que es el capital humano, y una conectividad excelente. No existe ningún lugar del mundo desarrollado que no tenga un alto nivel de conectividad, y la Argentina tiene un nivel de conectividad malo, tanto a nivel fijo como móvil. Nosotros lo que estamos haciendo, a nivel fijo, es invirtiendo para lograr una mejor distribución la fibra óptica.
D.N.: Y a nivel móvil también. De hecho, toda antena de 4G o 5G está conectada a fibra.
P.S.: La otra pata es el negocio móvil. Hace rato que venimos pidiendo participar. Hace rato que venimos pidiendo que nos habiliten el acceso a licencias y frecuencias y hacer, en definitiva, lo mismo que hicimos en el negocio de conectividad de empresas hace veinte años y lo mismo que estamos haciendo ahora en el negocio residencial de Internet: ofrecer una propuesta muchísimo mejor de la que hay ahora.

¿Están teniendo reuniones con Enacom? ¿Cómo vienen esas conversaciones?
P.S.: Tuvimos muchas conversaciones, pero el tema no avanza como queremos que avance.

¿Cuál es el argumento del gobierno para no otorgarles una licencia? 
P.S.: No hay un argumento...
D.N.: No es que haya un argumento en contra, sino que no hay una resolución a favor. Va con lentitud. De hecho ahora quedó una frecuencia libre por las distintas fusiones que se aprobaron y existe una charla sobre qué hacer con esa frecuencia. Hay una idea que circula sobre entregársela a cooperativas y pymes. Nosotros presentamos un plan junto a otras cámaras diciendo ‘denos la frecuencia y nosotros vamos a compartirla y generar un operador nuevo’.
P.S.: Por ahora vemos que esto no resulta, y seguimos intentando. Obviamente son temas sensibles desde el punto de vista económico y político, pero estamos esperando activamente, trabajando para lograrlo, y esperando completar esta pata.
D.N.: Y también estamos explorando opciones a nivel tecnológico. La frecuencia del LMDS, por ejemplo... Poner en uso frecuencias que originalmente no eran para esto y empezar a usarlas para este tipo de comunicaciones.

Uno podría contraponer esta falta de competencia en el rubro con la promesa del gobierno de Macri de traer mayor competencia. ¿Ustedes ven mayor competencia en el mercado de las telecomunicaciones?
D.N.: (Piensa) En un nivel más general, cuando un gobierno no es pro-negocios le baja el valor a las empresas. Cuando se imponen ciertas medidas como no dejar repatriar dividendos, no dejar comprar dólares y otras cosas así, drásticas, las empresas bajan de valor. Y por múltiplos. La misma empresa, haciendo lo mismo, puede pasar a valer un tercio, un cuarto. Y eso desincentiva todo. Si me pongo a hacer una empresa nueva pero va a valer un tercio, me voy a Perú a hacerla. En ese sentido, hay mucho más movimiento y mucho más interés en Argentina desde el cambio de gobierno.

Pero en el caso puntual de telecomunicaciones...
P.S.: En el caso puntual de las telecomunicaciones no solo no hay más competencia sino que hay menos, a partir de la fusión de Cablevisión y Telecom.

Otro impulso por el lado del gobierno tiene que ver con el emprendedorismo: a simple vista se ve que hay más workshops, charlas... ¿Hay algo más concreto que ustedes vean que esté contribuyendo a generar un clima de negocios pro-emprendedor?
D.N.: Es lo que decía antes: los fondos de inversión extranjeros habían terminado por borrar a Argentina del mapa. Hasta hace poco tenían bloqueado el +54 de la central telefónica, no sea cosa que llamen por error acá y terminen invirtiendo. Y eso ahora está abierto: hay llamados reales de inversores que preguntan a dónde pueden invertir en Argentina. Ese interés estaba muerto. Es una cuestión más de comunicación que de fondo: porque los fundamentals de Argentina, para invertir, no han cambiado enormemente. Pero pararse abrazado a (Nicolás) Maduro, sacándose fotos, para cierto tipo de inversores, era insecticida. La comunicación del gobierno anterior era muy mala. La Argentina no cambió enormemente, son pequeñas cosas las que cambiaron.
P.S.: No es una buena noticia que hayan cerrado el Ministerio de Comunicaciones. Si realmente se pensara a la Argentina como el centro de la innovación tecnológica, no es un buen mensaje haber hecho un downgrade administrativo como se hizo al pasar de un ministerio a una secretaría. Este tipo de cosas habría que revisarlas.
D.N.: También esto de bajarle el presupuesto a Ciencia y Técnica... Son cosas que no son positivas.
P.S.: Claramente el interés de inversores extranjeros aumentó, pero es imposible que el cambio se dé de un día para el otro. En ese sentido hubo una ansiedad desmedida. Los inversores son como pajaritos que se van acercando de a poquito porque tienen miedo. Pero diría que ya más de una categoría de inversores está interesándose en la Argentina, no solo los buitres. Va mejorando la escala zoológica (risas).