AFSCA: An agency at the crossroads

The D-Day for media conglomerates is getting closer; Sabatella faces key decision

by Federico Poore
Buenos Aires Herald, 26-01-2014

It is getting closer to D-Day for media conglomerates. As a total of 11 adjustments are at the AFSCA media watchdog headquarters on Suipacha street, some of the country’s largest media conglomerates are waiting for a final ruling on whether their proposals comply with the anti-trust regulation passed into law in 2009. They include the key presentations by media giant Clarín Group and major broadcasting television company Telefe.

Little wonder then that on January 8, the head of the Federal Authority of Audiovisual Communication Services (AFSCA) Martín Sabbatella said 2014 will be the year of “the adjustment ... to the Broadcasting Media Law.”

Once again, though, AFSCA finds itself at a crossroads. A rigorous, even-handed application of the law could open new confrontations with pro-Kirchnerite media groups (and even trigger diplomatic disputes) — but giving them a free pass on obvious violations would not only discredit Sabbatella’s term at the agency but also the overall, costly experience of the Media Law which was finally deemed constitutional by the Supreme Court in late October, 2013.

Case 1: Clarín

On Monday, the Herald published an interview with Sabbatella in which the AFSCA representative gave a first hint as to the agency’s reaction to Clarín’s plan to divide itself into six companies, as presented in November.

“On the face of it, what (the group) has submitted meets the requirements of the law,” Sabbatella said. “Any anti-trust regulation allows these kinds of divisions — so that a single company cannot build up a cost structure which could end up in unlawful practices.”

Over the following two days, the head of the media watchdog was unexpectedly propelled into a media frenzy in which he made clear that the AFSCA’s decision on the conglomerate’s divestment plan will be conditional on adjusting its cable-channel grid — a long battle which began after a 2010 resolution in which the agency ordered cable firms (including the dominant, Clarín-owned Cablevisión company) to stop keeping new channels off their services.

The Clarín Group, which has been legally challenging the measure for years, finally vowed to adjust the channel grid of its digital service by the end of the month, while promising its analog services will also be modified before February 15.

At a presentation dated January 17, Cablevisión vowed to include Telesur, Paka Paka and INCAA TV as mandated by the media watchdog.

Moreover, on Thursday the conglomerate announced that — starting tomorrow — the Clarín-owned news channel Todo Noticias (TN) would relocate away from its place of privilege between rating leaders Telefe and Channel 13, leaving the much-coveted Channel 11 of Cablevisión’s grid to state-owned TV Pública.

But Clarín may be testing Sabbatella’s patience by “reserving the right” not to include news channels CN23 and 360TV on its analog service on the grounds that incorporating these channels would involve ending current contracts with other TV stations. (Córdoba-based newschannel CBA24N, the TV station that revealed the drug-trafficking scandal in that province ruled by José Manuel de la Sota, was also left out in the cold.)

Case 2: Telefe

With the Clarín plan moving forward, the main issue at stake once the AFSCA Board of Directors meets again in February will be whether to accept the offer submitted by broadcast TV channel Telefe.

“Telefe has presented a proposal in which it acknowledges it is exceeding the 35-percent limit of market share set by law,” Sabbatella told the Herald.

Regarding the other two issues at stake — the prohibition of a majority stake of foreign capital and its incompatibility with public service, because of its ties to Spanish telecommunications giant Telefónica — Telefe put forward “its own contention about why the company is not breaking the law,” but AFSCA “has not taken a position on that yet,” the Kirchnerite official added.

In fact, although the Herald learned that AFSCA has deemed that there is a clear incompatibility between the arguments espoused by Telefónica and the Media Law — and that such claims were made known to the Spanish company — a final decision on this issue is still pending.

This case goes beyond the current regulation over the Argentine broadcasting market. Telefónica is a strategic player in the bilateral relationship between Buenos Aires and Madrid, thus a political solution agreed upon by the two should not be discarded. However, if the media watchdog allows Telefónica to keep Telefe and the other channels, the government’s position toward Clarín would eventually become weaker.

Another nine plans have yet to be discussed, including by cable giant Telecentro (which is currently using a single licence to cover several districts, thus violating the law), Spanish group Prisa (the owner of Radio Continental and several radio stations throughout the country) and cable company Supercanal, which holds a dominant position in several provinces. The government has a majority on AFSCA’s board of directors.

‘They wanted you to believe I couldn’t go on’

Fernández de Kirchner accuses opposition leaders, media of ‘scaring’ society

by Federico Poore
Buenos Aires Herald, 23-01-2014

President Cristina Fernández de Kirchner was back on the scene yesterday afternoon, leading a rally at Government House where she announced a public subsidy programme to help youth finish their studies.

After being out of the spotlight for 34 days, the head of state took aim at opposition leaders, whom she accused of trying “to punish society” and compared them to the leaders of the Junta that led the 1976-1983 military dictatorship.

“They already tried to do it once — not only to scare political leaders of the time, but society itself, to prevent them from getting involved in political projects of change,” Fernández de Kirchner told some 200 staunch supporters in the Women’s Room of the Pink House.

She announced a new subsidy programme to benefit 18-24-year-olds — but her comeback itself was the key issue of her speech.

“I hope nobody criticizes this nationally televised address after demanding my presence so much,” Fernández de Kirchner said. “I was seeing polls some time ago that said people didn’t want to see me and now they’re the opposite, they want me to talk.”

Taking fire at opposition leaders and anti-government media outlets, CFK said she was perfectly fine after the surgery she underwent in October.

“They wanted Argentines to believe that I couldn’t go on,” Fernández de Kirchner would later tell her supporters. “I’ve actually had some difficulties — but I’d love to see (how they’d manage) in my place, ruling 40 million Argentines.”

In that regard, the head of state insisted that by criticizing the government, the opposition was actually trying to undermine the new set of rights granted by the national government

Those rights, the President said, “empower civil society” and are “no longer attached to this government.”

Great expectations

It was the second time Cristina Fernández de Kirchner reappeared — a term she said yesterday she was not fond of as it reminded her of forced disappearances — in public after she underwent a delicate surgery to remove a blood clot between her brain and skull on October 5.

Kirchnerite supporters that crowded the small room with pictures of Eva Perón and Mercedes Sosa were ecstatic with the president’s return and their shouts of supports were mixed in with chants.

At the beginning, while the official announcer was presenting the Progresar programme, Fernández de Kirchner watched the promotional video in silence, while she drank from a glass of water. She was flanked by Cabinet Chief Jorge Capitanich and Economy Minister Axel Kicillof, the stars of her last Cabinet reshuffle.

After the video, and right before the initial applause died down, a man in the crowd shouted: “We were expecting you, queen!”

Known faces

At 5.40pm, more than an hour before the event even started, the room was already packed with people. The Women’s Room (located on the first floor) is not precisely the Pink House’s largest.

Among those invited were a select group of religious leaders, union heads such as pro-government CTA leader Hugo Yasky — mentioned by the president during her speech — and the head of the Grandmothers of Plaza de Mayo Estela de Carlotto, who arrived in a flowered dress.

Some of the first to arrive were sports journalist Alejandro Apo and Victory Front (FpV) City lawmaker Juan Carlos Dante “Canca” Gullo, both of whom were fighting elbow to elbow with journalists and other figures to enter the room. Security guards were unimpressed when they tried to identify themselves, but they finally managed to get through the big glass doors, while a small crowd was left outside — the privilege of belonging.

The front rows were reserved to secretaries and political figures — from AFSCA media watchdog head Martín Sabbatella to Security Secretary Sergio Berni, who sat next to Gullo — but activists crowded the back of the room. The camera crew set against the wall was outraged. “We cannot broadcast like this!”

“Like (Diego) Maradona said / let the ‘gorilas’ (dissidents) suck it,” a group of members from youth group La Cámpora chanted — a line aimed at anti-Peronists, who are known among Kirchnerite supporters as “gorillas.” Meanwhile, a teenage Kirchnerite supporter sitting in the last row was breastfeeding her baby.

Another group of supporters occupied a courtyard in the ground floor. After delivering her speech, CFK greeted them from a balcony and addressed them in an improvised speech — imitating a strategy she had used in her previous reappearance last year.

There, her words were more relaxed and she confirmed she would be travelling to Cuba for a summit of the Economic Commission for Latin America and the Caribbean (ECLAC) on January 28 and to Venezuela for a meeting of the Mercosur bloc on January 31.

Her Cabinet chief has said she will travel to Cuba for a summit of the Community of Latin American and Caribbean States on Jan. 28 and to Venezuela for a meeting of the Mercosur trade bloc on Jan. 31.

The crowd was sweating under the day’s heat but their enthusiasm did not wane as flags of the Peronist Youth (JP in Spanish) and umbrellas with the logo of the CGT umbrella union could be seen in the crowd.

Entrevista a Martín Sabbatella

"Lo que Clarín presenta, en principio, está dentro de la ley" 

por Federico Poore

¿Qué charló la semana pasada en la reunión que mantuvo con Cristina Kirchner en Casa de Gobierno?
Cuando volvió de (sus vacaciones en) el Sur, le hice un informe de la situación y tuvimos una reunión de trabajo.

¿Hubo alguna orden o discutió alguna alternativa sobre las propuestas de adecuación presentadas por los grandes grupos de medios, que habían quedando pendientes?
La directiva de la presidenta es muy clara: cumplir la ley sin excepciones ni privilegios y avanzar en el cumplimiento de la ley para el conjunto de las empresas en igualdad en condiciones, sin privilegios.

¿Afsca ya tiene una posición tomada sobre la presentación del Grupo Clarín de dividirse en seis empresas?
El Afsca recibió 40 propuestas de adecuación, todas antes del 7 de diciembre (de 2012). Una de ellas no podía ser evaluada porque no tenía la representación mayoritaria de la empresa — que era, justamente, la presentación de David Martínez, el socio minoritario de Cablevisión, que es la presentación que Clarín retoma después del fallo de la Corte. De esas 40 presentaciones, 15 fueron desestimadas porque no había motivo de adecuación, 14 fueron aprobadas y están en proceso de ejecución y 11 faltan tratar. De esas 11 que faltan tratar, las más conocidas son Grupo Clarín, Telefé, Prisa, Telecentro, Grupo Uno. No puedo adivinar la opinión del directorio, porque el directorio todavía lo tiene que tratar. Lo que podemos decir es que la aplicación de cumplir con la ley es integral. Si el Grupo Clarín propone adecuarse voluntariamente, también tiene que adecuarse al conjunto de los ítems de la ley, incluyendo la grilla. Lo que ellos presentan, en principio, está dentro de la ley. Cualquier ley antimonopólica permite estas divisiones para que una sola empresa no genere estructuras de costos que pueda derivar en prácticas desleales.

¿Cuál es la duda en el caso de Telefé? ¿Algo puntual del plan que presentaron en cuanto al tope de alcance o de licencias, o el propio hecho de que la empresa desconoce su relación con Telefónica de España?
Lo que presenta Telefé es una propuesta de adecuación, entendiendo ellos que están excedidos de la cuota de mercado del 35 por ciento. Pero sobre otros dos temas en cuestión — sobre incompatibilidad o no con capital extranjero y con servicio público —, ellos presentan una idea, su mirada, sobre por qué no hay una incompatibilidad. Bueno, AFSCA no tomó una posición sobre eso, que es justamente lo va a definir por estos días. En el caso de Telecentro, tienen que adecuar sus licencias y extensiones, porque hay licencias que no cumplen los requisitos de la ley, por lo tanto no se podría interpretar como extensiones sino como licencias, con lo cual para preservar ese mismo universo (de alcance) se consumirían más porción de las licencias que pueden tener.

Se refiere al hecho de que Telecentro con una licencia cubre varias localidades.
La ley prevé que una licencia puede cubrir una determinada densidad poblacional. Si no cumplen estos requisitos, si no cumplen las características de extensión, entonces se separan esas licencias y todas empiezan a contar hacia las 24 (licencias) autorizadas.

¿Qué pasa con Prisa?
En el caso de Prisa también hay una cuestión de debate sobre si están excedidos y si tienen que transferir. Y en el caso del Grupo Uno también tiene que vender, que transferir (licencias).

¿Qué pasa con Splendid, Rock & Pop y otras radios supuestamente transferidas de Moneta a Garfunkel?
No se ha formalizado ninguna transferencia.

¿Cuándo va a tener lugar esta reunión?
Vamos a ver cuándo terminamos los dictámenes jurídicos. Pero seguramente en estos días.

¿Cómo es la relación con Marcelo Stubrin y Gerardo Milman?
Hay respetos mutuos de todos los directores. Cada uno tiene su posición y mantiene sus posiciones, pero también hay muchísimos temas que los entendemos de la misma manera. Muchísimas votaciones salieron por unanimidad. El directorio funciona como cualquier directorio. Con las diferencias que son públicas pero con un funcionamiento lógico de un directorio plural pero cuya composición está prevista en la ley.

Cuénteme sobre las 13 autorizaciones que se concedieron en la última sesión del año. No son licencias...
No son licencias, son permisos. Es una especie de transición hasta la normalización de todo esto hasta los concursos (para nuevos canales) digitales. Son permisos que dan cuenta de realidad preexistentes. No son nuevas realidades, son permisos a quienes ya venían funcionando.

Estas autorizaciones se suman a otras 20 ya aprobadas en octubre pasado. ¿En base a qué criterios se eligieron estas 33 emisoras?
En función de como avanzan los expedientes, en la manera en que fueron cumpliendo las exigencias que les planteó el Afsca. Nosotros querríamos regularizar todos (los canales) en el marco de lo que la ley marca..

¿Qué permiten y qué no permiten estos permisos?
Pueden funcionar dentro de la potencia que tienen permitido. Pero no son licencias.

¿Pueden presentarse a concursos y subsidios?
Cuando hayan concursos pueden presentarse, en lo que hace a participar de los programas de fomento. Eso sí pueden hacerlo, y algunas han obtenido esos fomentos de capacitación y equipamiento.

¿En qué estado está el famoso plan técnico que permita avanzar con la licitación del 33 por ciento del espectro reservado a medios sin fines de lucro?
Se ha avanzado. No es un solo plan técnico, son planes técnicos para distintos distritos y ciudades, sobre todo en lugares donde hay mayor complicación, donde el espectro necesita mayor intervención porque está muy “sucio”, superpuesto. Debe haber unos 19, 20 planes técnicos funcionando, y otros en los que no. Hay que seguir avanzando en los planes técnicos y los concursos. Si hago un balance sé que hay mucho por hacer, pero si uno mira para atrás se da cuenta que hicimos mucho.

¿En qué momento los televidentes van a poder disfrutar de nuevos canales?
Una vez finalizado el proceso de adecuación (de los canales excedidos) deberían aparecer nuevas realidades, fruto de ese proceso de adecuación. Luego en lo que hace a señales eso podría haber en cualquier momento, los privados vienen la inscriben y producen. Hubo una profunda renovación con nuevas productoras en distintos puntos del país. Uno tal vez tiene la mirada muy puesta sobre el AMBA, pero el impacto de la ley en distintos frutos del interior del país es impresionante, en algunos lugares donde había una sola expresión comunicacional hoy se han empezado a ver nuevas cosas y, por ende, una mirada más plural.

Luego del fallo de la Corte, ¿en Afsca son conscientes que la pelota está del lado del Estado?
Por supuesto, por eso queremos que 2014 sea el año de la Ley de Medios en lo que hace a la adecuación (de los grupos en infracción). Después, en cuanto a la aplicación de los objetivos de largo plazo que tiene la ley, bueno, es un proceso. El camino se está recorriendo positivamente, pero sí, después del fallo hay que intensificar el trabajo.

La versión en inglés de esta nota apareció en la edición del 20 de enero de 2014 del Buenos Aires Herald.

Entrevista a Natalia Vinelli

“Vamos a pelear por un lugar en la grilla del cable”

Barricada TV es un canal de televisión abierta comunitaria con sede en el barrio de Almagro. Ubicada en el cuarto piso del Centro Cultural de IMPA, una fábrica metalúrgica recuperada, emite sin interrupciones desde 2009. Tiene doce programas de producción propia y media docena de ciclos “de contrainformación” provistos por otros canales o productoras. El viernes 27 de diciembre, en su última sesión del año, el directorio de la Autoridad Federal de Servicios de Comunicación Audiovisual (AFSCA) encabezado por Martín Sabbatella aprobó -con los votos en contra de Marcelo Stubrin (UCR) y Gerardo Milman (FAP)- una serie de permisos precarios para la operación de 13 canales de baja potencia que, en los hechos, ya venían funcionando. Barricada TV fue uno de ellos. Una de sus fundadoras y principales referentes, Natalia Vinelli, habló con Viernes acerca de los desafíos de esta nueva etapa.

por Federico Poore
Ámbito Financiero, 03-01-2014

¿En qué consiste la resolución que AFSCA aprobó el pasado 27 de diciembre?
Lo que se aprobó fue una autorización, no una adjudicación directa ni un llamado a concurso. Es un mínimo amparo legal que caerá en el momento en que efectivamente se llame a concurso. Es precario, pero es un paso más en lo que veníamos reclamando, que es la legalización de la comunicación comunitaria.

¿Quiere decir que tras esta habilitación Barricada TV está en condiciones de reclamar su inclusión en la grilla de las empresas de cable?
La ley de medios audiovisuales establece que las empresas de cable tienen la obligación de incorporar los canales legalizados a la grilla, y nosotros vamos a dar esa pelea porque el 80 por ciento de la gente mira televisión a través del cable.

¿Cómo se da exactamente esta pelea? ¿Por medio de reuniones con las empresas, intimaciones legales...?
El modelo que generamos desde el movimiento piquetero y las fábricas recuperadas es el reclamo y la movilización, algo que también adoptamos junto a los demás canales del Espacio Abierto de Televisoras Alternativas Populares y Comunitarias. Lo más probable es que comencemos pidiendo una reunión con las cableras para ver las posibilidades y si existe o no voluntad para incluirnos. Además, quedan por legalizar por lo menos cinco canales más dentro del espacio.

¿Por qué Barricada TV picó en punta y fue la primera en ser legalizada?
En 2009 se hizo un censo y en un principio se anotaron 1.900 emisoras (de TV de baja potencia), un padrón bastante inflado. Lo que hizo AFSCA fue seleccionar 200 canales que cumplen con una serie de requisitos: estar censados, haber entregado en tiempo y forma una serie de papeles exigidos por la AFIP, y estar operativos en ese momento. Algunos compañeros llegaron al censo unos momentos después y la fecha (de entrega de la documentación) quedó en discusión. Otros no presentaron los famosos papeles de la AFIP.

¿Esa resolución vendría a ser el equivalente a los Permisos Precarios Provisorios (PPP) de la era del COMFER o lo supera de alguna manera?
Es distinta a los permisos precarios. Diría que es más parecida a los permisos que comenzaron a darse luego de 2005, cuando la Corte Suprema declaró inconstitucional la parte del artículo 45 (de la vieja Ley de Radiodifusión) que impedía que operaran los medios sin fines de lucro. En aquel entonces se firmó una resolución para regularizar aquellas radios que no contaran con PPP y que habían planteado que estaban llegando a una situación de ilegalidad por no haber estado contempladas en la ley. Bueno, ésta es una medida muy parecida. No te asigna espectro (radioeléctrico), pero es un paso importante que no podemos dejar de cumplir. Luego de habernos movilizado cuatro veces a la puerta de AFSCA -la última hace dos meses y medio-, esta medida nos permite tener un amparo legal que hasta ayer no teníamos. También nos permite aplicar a subsidios, por ejemplo, a créditos de fomento.

¿Qué referencia tiene del resto de los canales aprobados en esa misma emisión?
No los conozco en profundidad, algunos sólo de nombre, de hecho. Aunque cabe aclarar que son de baja potencia, no necesariamente sin fines de lucro. Es decir que hay varias microempresas ahí en el medio. De la vez pasada [N. de la R.: se refiere a la reunión de AFSCA de octubre cuando se aprobaron los primeros 20 permisos para canales de TV analógicos de baja potencia], cuatro eran sin fines de lucro, y el resto eran pequeños emprendimientos comerciales. De hecho, luego de aquel encuentro nos sentimos molestos porque veníamos discutiendo con AFSCA y de pronto nos sentimos afuera.

¿Qué implica concretamente el encuadramiento como señal de baja potencia?
Una pauta en cuanto a los alcances y al área de cobertura. El límite de baja potencia es de 1kW de potencia del transmisor. Aunque el otro día, por algún motivo, en AFSCA nos dijeron que era algo menos que eso.

Un debate que siempre aparece en torno a los medios comunitarios tiene que ver con que todos los que trabajan ahí, desde los conductores hasta la persona que tira los cables, deberían cobrar por su trabajo. ¿Cómo es la situación en Barricada TV?
Nuestra naturaleza es completamente diferente. Nosotros entendemos el trabajo en la emisora como parte de nuestra militancia política y ponemos plata todos los meses para sostener al canal. Ahora que estamos creciendo aparece la discusión de cómo rentar el trabajo en el canal, pero siempre pensándolo como una tarea militante. Tenemos bien claro que no queremos hacer pasar trabajo voluntario por trabajo precario.

¿No hay gente en la emisora que cobra un sueldo fijo y gente que trabaja gratis?
No, hoy en Barricada TV nadie cobra una renta. Es un trabajo autogestionado, del primero al último, y todas las decisiones se toman de manera asamblearia. Si con nada pudimos llegar hasta acá, imaginate con fomento y apoyo. Pero justamente por eso nosotros pedimos que se hagan concursos diferenciados. No es lo mismo nuestro caso que el de una gran cooperativa o una fundación, que en los papeles no tienen fines de lucro, pero tienen una estructura empresarial.

¿Qué esperan del Estado en términos de financiamiento?
Nos parecen importantes las tareas de promoción y subsidio de fondos como los de Fomeca (Fomento Concursable para Medios de Comunicación Audiovisual) que establece la ley de medios, aunque creo que el financiamiento estratégico de Barricada TV seguirá siendo el de las organizaciones sociales, que fueron y son la clave para el sostenimiento del canal. Aunque también estamos peleando por una ley de publicidad oficial que nos contemple. Queremos que los medios alternativos también reciban una parte de la pauta publicitaria.

¿Cuánta gente mira hoy Barricada TV? ¿Tienen datos al respecto?
Sabemos que tenemos un radio de llegada de 7 kilómetros saliendo de Almagro, es decir que cubrimos sobre todo las Comunas 5 y 6 de la Capital (Almagro, Boedo y Caballito). Tres o cuatro personas se sumaron porque nos vieron en televisión, pero no tenemos datos concretos sobre televidentes porque nunca salimos a hacer una medición propia, que es lo que seguramente tendremos que hacer ahora (risas).

¿El material de la emisora circula en redes sociales?
Sin dudas. El 90 por ciento de lo que hacemos está subido a la web. De hecho mucha gente en Rosario, por ejemplo, descarga nuestros materiales y los hace circular. Sigue siendo algo relativamente acotado, pero con una potencialidad muy fuerte.

Lomas de Zamora, 29 de junio de 1972
Estudios: Escuela Normal Nacional Superior Antonio Mentruyt (Banfield); Ciencias de la Comunicación (UBA).
Trabajo: docente en UBA, fue candidata a directora de la carrera de Comunicación por El Empuje.
Rutina informativa: "Lo primero que leo es Diario sobre diarios, después voy haciendo la recorrida. Leo medios oficiales en internet y visito los portales Aporrea (Venezuela) y Resumen latinoamericano".